Renascendo com a cannabis: maconha legal ajuda a revitalizar cidades nos EUA

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As urbes americanas buscam cada vez mais entrar nesse mercado não apenas tributando a venda de produtos, mas também promovendo o uso de propriedades industriais envelhecidas para o cultivo da planta. Saiba mais na reportagem de Carey L. Biron para a Reuters

Uma enorme área industrial em Cambridge, Maryland, foi permeada por um elenco rotativo de aromas ao longo do século passado — primeiro frutas e vegetais, depois frutos do mar e agora milhares de plantas de cannabis.

Outrora uma das maiores fábricas de conservas dos Estados Unidos, o local caiu em ruínas nas últimas décadas e muitos dos armazéns foram demolidos.

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Mas hoje os edifícios remanescentes estão florescendo novamente, depois que uma empresa de cannabis de Maryland gastou dezenas de milhões de dólares reformando-os para suas operações, trazendo cerca de 125 novos empregos para a área.

“Essas estruturas antigas têm quase 100 anos, por isso são extremamente resistentes e tudo o que precisamos fazer é garantir que possamos trabalhar com elas para nossos propósitos”, disse Jay Bouton, diretor de cultivo da Culta, que foi inaugurada na cidade de Chesapeake Bay em 2015.

“Conseguimos encontrar um terreno perfeito para o que precisávamos”, disse Bouton à Thomson Reuters Foundation, em um depósito entre centenas de plantas de cannabis cuidadosamente identificadas.

A indústria de cannabis dos EUA está passando por um grande crescimento, impulsionada por uma série de mudanças legais nos últimos anos.

Isso inclui as eleições de novembro, quando mais quatro estados se juntaram aos 11 que já aprovaram a droga para uso adulto.

Embora a maconha continue ilegal no nível federal, espera-se que a indústria valha mais de US$ 38 bilhões até 2025, de acordo com o grupo de análise New Frontier Data.

As cidades procuram cada vez mais entrar nesse mercado não apenas tributando a venda de produtos de cannabis, mas também, como Cambridge, promovendo o uso de propriedades industriais e infraestrutura envelhecidas para seu cultivo.

“Anos atrás, colocamos todos os nossos ovos em uma única cesta — a indústria de conservas. E quando isso falhou, foi realmente um fracasso”, disse a senadora Adelaide Eckardt, do estado de Maryland, que ajudou Culta a fazer as apresentações em Cambridge.

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“O primeiro objetivo era obter diversidade econômica”, disse ela em entrevista por telefone.

O cofundador e CEO da Culta, Mackie Barch, disse que a empresa está usando produtos e mão de obra locais sempre que possível.

“Muitas pequenas cidades nesta área não viram crescimento no comércio desde a virada do século”, disse ele.

“Nós literalmente trouxemos esta fábrica de volta à vida. Há uma história de industrialização, e ela está fazendo parte de um renascimento com a cannabis”.

Propriedades de cannabis

Os armazéns têm desempenhado um papel fundamental no rápido crescimento da indústria de cannabis nos EUA nos últimos anos.

Na última pesquisa nacional sobre cultivo da Cannabis Business Times publicada em junho, mais de 40% dos entrevistados disseram que cultivam exclusivamente em depósitos ou outras estruturas internas.

Não há números abrangentes sobre quanta área industrial está sendo usada para cultivar cannabis, mas especialistas em imóveis dizem que o mercado estimulou vários serviços especializados em “propriedades de cannabis”.

Quatro anos atrás, Ryan George fundou a 420 Property — nomeado com um número que na subcultura da cannabis se refere à maconha — quando em seu trabalho como corretor de imóveis ele via uma “enorme demanda” por essas propriedades.

“Há muitos edifícios por aí que são mais antigos e dilapidados e não há muitos negócios convencionais que entrarão porque precisam de muitas melhorias”, disse George.

“Isso os torna perfeitos para a cannabis, porque as melhorias de seus arrendatários são muito específicas e vão acabar investindo US$ 1 milhão em edifícios de pequena escala.”

Seu negócio está crescendo — cresceu 10.000% desde que começou e 200% em relação ao ano passado, em parte devido às pessoas que procuram entrar no setor para aliviar a tensão financeira causada pela pandemia do coronavírus.

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Mesmo que um prédio atenda aos requisitos de zoneamento para o cultivo de cannabis, alguns senhorios ou proprietários podem não querer um inquilino de cannabis por causa das complexidades financeiras de lidar com a indústria ou de suas opiniões morais sobre a droga, disse George.

Mas quando as empresas de cannabis se mudam, muitas vezes estimulam o investimento nas áreas circundantes, revitalizando parques industriais inteiros e centros de varejo que antes eram considerados espaços de baixa qualidade, acrescentou.

Aumento nos preços dos imóveis

Desert Hot Springs, no sul da Califórnia, passou por esse tipo de reviravolta desde que convidou a indústria da cannabis a tentar ressuscitar uma área industrial dilapidada nos arredores da cidade.

“Você dificilmente poderia doar este terreno”, relembrou a Gerente Municipal Assistente Doria Wilms.

A cidade rapidamente viu os preços dos imóveis subirem depois de permitir as empresas de cannabis, disse Wilms, com lotes que estavam sendo vendidos por menos de US$ 30.000 atingindo mais de US$ 1 milhão.

Desert Hot Springs agora tem 20 operações de cannabis estabelecidas e várias outras em desenvolvimento, que no total criaram mais de 2.300 empregos, disse Wilms, acrescentando que os valores das propriedades aumentaram em toda a cidade.

Algumas centenas de quilômetros a noroeste, a pequena cidade litorânea de Grover Beach, Califórnia, da mesma forma se viu com um excesso de espaço industrial disponível.

“Nós tínhamos 75 acres (30 hectares) de terras industriais que estavam em grande parte subutilizadas ou vazias e pensamos que era uma grande oportunidade para revitalizar”, disse o gerente da cidade, Matthew Bronson.

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Desde que a cidade adotou novas leis em 2017, ela permitiu que 30 empresas de cannabis operassem, ao mesmo tempo em que estipulava que as novas operações fizessem melhorias públicas em uma área que permanecera praticamente inalterada por décadas.

Um varejista mudou-se para uma oficina de reparo de automóveis vazia, transformando o que antes era uma coisa desagradável em uma “nova e reluzente instalação de varejo”, disse Bronson.

Outro prédio vazio foi modernizado, com nova cobertura e paisagismo — “um ótimo exemplo de revitalização urbana”, disse.

Desde então, os valores das propriedades aumentaram 5% ao ano e foram criados mais de 200 empregos, enquanto a indústria da cannabis permitiu à cidade melhorar os serviços e avançar nos projetos de infraestrutura, observou Bronson.

Potencial do cultivo ao ar livre

Grover Beach está permitindo que os produtores de cannabis cultivem apenas em ambientes fechados, por preocupações com a segurança, o odor e a aparência geral de uma indústria que permanece controversa, disse Bronson.

Isso está de acordo com as tendências nacionais no cultivo urbano, disse Chris Beals, diretor executivo da Weedmaps, uma empresa de tecnologia que ajuda as empresas de cannabis a administrar suas operações.

“Não vimos muitas, digamos, estufas com iluminação suplementar… em áreas urbanas, em telhados e coisas assim”, disse ele, mas acrescentou que espera ver mais dessas operações no futuro.

Em Cambridge, a localização de Culta em um campus de armazéns permite o cultivo interno e externo.

No ambiente interno, a empresa normalmente cultiva mais de 7.000 plantas, disse Bouton, o chefe de cultivo.

E neste outono, a empresa viu sua segunda colheita ao ar livre, cerca de três acres (1,2 hectare) de plantas que conduziram 30 trabalhadores sazonais adicionais por um mês e meio para ser realizada.

“Definitivamente está fluindo muito rapidamente neste momento”, disse Bouton. “Outras cidades da região têm que olhar para isso”.

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#PraCegoVer: a imagem de capa é uma fotografia aérea que mostra as instalações de cultivo da Culta, uma estufa enorme cercada por centenas de plantas de cannabis que crescem ao ar livre. Imagem: divulgação / Culta.

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