O boom do cânhamo no Oregon (EUA) aposta na alta do CBD

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Cinco anos após o início da experiência do estado com a cultura, o primo ‘careta’ da maconha está a caminho de se tornar um rolo compressor de bilhões de dólares, alimentado em grande parte pela febre do canabidiol. Saiba mais na reportagem do The Oregonian

Viaje pelo sul do Oregon, nos EUA, esta época do ano e o cheiro forte da safra comercial característica da região é inconfundível.

Fileiras de plantas grandes e densas, com seus longos galhos cheios de flores, pontilham a paisagem.

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Você está pensando em maconha, é claro. E você estaria mais do que certo.

Mas um número crescente de plantas hoje é de cânhamo.

Cinco anos após o início da experiência do estado com a cultura, o primo difamado e incompreendido da maconha está a caminho de se tornar um rolo compressor de bilhões de dólares — alimentado em grande parte pela febre do CBD.

A área plantada com cânhamo aumentou de cerca de 100 acres para cerca de 27.000 no Oregon, um dos primeiros estados a licenciar a produção. A safra é alardeada como tendo potencial para se tornar a principal commodity do estado, superando a maconha e os gigantes da agricultura tradicional, como as culturas de viveiros.

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O número de produtores saltou de uma dúzia para cerca de 1.700 conforme os fazendeiros e produtores de maconha se movem para diversificar e os especuladores tentam lucrar com a corrida do ouro.

O clima para cultivo privilegiado, uma mudança na política federal que começou há seis anos e o clamor do consumidor por todas as coisas relacionadas ao canabidiol posicionaram o estado do Oregon de maneira única para se tornar um dos principais produtores de cânhamo do país.

Jay Noller, o principal cientista de cânhamo do estado e diretor de um instituto de pesquisa de cânhamo na Universidade Estadual do Oregon, disse que a safra infundiu a agricultura do Oregon com uma nova onda de agricultores mais jovens, uma demografia impressionante que, segundo ele, pode possibilitar às famílias manter fazendas menores.

“Isso evita a aquisição e consolidação de terras agrícolas em todo o estado”, disse ele, “porque agora uma entidade familiar pode continuar em vez de ser incluída em uma fazenda maior”.

Mas com o rápido aumento do cânhamo vieram as dores do crescimento.

Agricultores de longa data e proprietários de vinhedos dizem que as operações comerciais de cânhamo em grande escala têm pressionado o já apertado mercado de trabalho da região.

A fiscalização também é um desafio. A planta é frequentemente confundida com maconha, seu parente fortemente regulamentado, gerando temores de que o cânhamo possa ser usado como uma cobertura para o cultivo de maconha no mercado clandestino.

A única maneira de saber a diferença são os testes de laboratório.

“Se você parar alguém e ele tiver um caminhão cheio de cannabis verde, como saber se é maconha ou não?”, disse Sunny Summers, coordenador da política de cannabis do Departamento de Agricultura do Oregon.

E embora a política federal tenha aberto a porta para a produção de cânhamo, a última rodada de regras federais exige que sejam testados requisitos que os defensores do cânhamo dizem ser tão onerosos que ameaçam o futuro da cultura.

As regras exigem que o cânhamo seja testado para THC dentro de 15 dias após a colheita. A colheita inteira então deve ser colhida dentro dessa janela. Se não for, o produtor deve testar novamente — uma etapa que aumenta o risco de falha porque os níveis de THC aumentam à medida que as plantas se aproximam da colheita, embora mais tarde caiam.

Mason Walker, 32, CEO de uma empresa do sul do Oregon que cultiva maconha e cânhamo, chamou os regulamentos de “a ameaça existencial número um” à produção de cânhamo lá e em outros lugares.

A lei federal permitiu que os estados operem seus programas de cânhamo sob as regras existentes até o próximo outono.

É uma corda de salvamento temporária que ressalta a profunda influência da política federal sobre o jovem mercado. A safra é regulamentada pelo Departamento de Agricultura dos EUA e os produtos destinados ao consumo humano, como o CBD, estão sob a alçada da Administração de Alimentos e Drogas (FDA).

“As regulamentações dessas duas agências terão o maior impacto no futuro da indústria de cânhamo dos EUA”, disse Walker, “muito maior do que qualquer tendência do mercado, muito maior do que qualquer tendência do estado”.

Leia mais: Negócios de maconha do Oregon (EUA) enfrentam ameaças de incêndios devastadores

CBD tem seu momento

Os primeiros defensores do cânhamo em Oregon falaram sobre uma supersafra que poderia servir como alternativas de combustível e fibra e exaltaram as virtudes nutricionais das sementes de cânhamo.

Mas não é isso que está impulsionando o boom do cânhamo no estado.

Quase todo o cânhamo produzido no Oregon alimenta o mercado de CBD.

O suplemento da moda é legal nos Estados Unidos, vendido em todos os lugares, de postos de gasolina a mercados de luxo, e encontrado em tudo, de maquiagem a cerveja.

Brightfield Group, uma empresa de pesquisa de dados de mercado com sede em Chicago e focada na indústria de cannabis, estima que a indústria de CBD gerará quase US$ 5 bilhões em vendas nos EUA este ano.

A falta de pesquisas científicas sobre o CBD fez pouco para diminuir o entusiasmo entre os consumidores que o usam para aliviar dores, adormecer e tratar a ansiedade.

Os analistas de mercado da Brightfield estimam que quase 1 em cada 5 estadunidenses adultos experimentou o CBD no ano passado.

Claire Kaufmann, diretora de serviços ao cliente da Brightfield, disse que menos novos consumidores estão entrando no mercado de CBD, mas aqueles que o fazem tendem a mantê-lo e usá-lo com frequência.

“Para os agricultores do Oregon no espaço do CBD, acho que o futuro é promissor”, disse ela. “Estamos vendo os consumidores continuarem acreditando nesses produtos”.

Ainda assim, a indústria traz riscos.

Jason Griffin, pesquisador de cânhamo e professor da Universidade Estadual do Kansas, suspeita que o mercado de CBD se manterá, mas no final das contas será limitado e poderá acabar sendo consumido por uma grande empresa farmacêutica.

“Eu tenho proposto cautela a qualquer pessoa interessada: passe um ano e faça sua lição de casa”, disse Griffin.

Ele acrescentou: “Não gaste um dólar a mais do que você pode perder no primeiro ano”.

Sul do Oregon cria nicho

Em nenhum lugar o cânhamo deixou uma marca maior do que no sul do Oregon.

As mesmas condições que há muito fazem da região um local privilegiado para a maconha atraem os produtores de cânhamo.

A maconha e o cânhamo são tipos diferentes da mesma espécie, Cannabis sativa.

O gene que ativa a produção de THC na maconha é essencialmente desativado no cânhamo. Por lei, a planta não pode conter mais de 0,3 por cento de THC.

Resumindo: o cânhamo não deixa você chapado.

Cientistas agrícolas dizem que o clima do Oregon significa maior produtividade e menos pragas, dando ao estado uma vantagem estratégica. Noller, diretor do Global Hemp Innovation Center da Universidade Estadual do Oregon, disse que um acre de cânhamo lá deve ser sete a dez vezes mais produtivo do que um na costa leste.

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O número de acres em produção em todo o estado aumentou de cerca de 100 em 2015 para cerca de 64.000 no ano passado. Em um sinal da volatilidade do mercado nascente, a produção caiu este ano para 27.000 acres em produção.

Com uma estimativa de 9.200 acres sob cultivo, o condado de Jackson é o maior produtor de cânhamo do Oregon, de acordo com a análise do Oregonian/OregonLive dos dados do Departamento de Agricultura do Oregon. O condado vizinho de Josephine ocupa o terceiro lugar no estado na produção de cânhamo. (Deschutes é o segundo.)

A análise do Oregonian/OregonLive sobre os registros de cânhamo do estado descobriu que a grande maioria — 90% — está ligada a pessoas que vivem no estado.

Essa divisão é verdadeira para o condado de Jackson, onde apenas cerca de 1 em cada 10 pessoas registradas para cultivar a safra tem um endereço fora do estado.

O rápido crescimento da cultura causou atrito na agricultura local e colocou alguns fazendeiros de longa data e proprietários de vinhedos contra os produtores de cânhamo, já que todos competem pelo mesmo pequeno grupo de mão-de-obra.

O dono de vinícola Michael Moore disse que perdeu várias dezenas de trabalhadores nos últimos dois anos para fazendas de cânhamo próximas. Alguns, disse ele, atraem os trabalhadores com promessas de salários que não são apenas mais altos, mas também por baixo da mesa, uma violação da lei estadual e federal.

“Não podemos competir”, disse ele.

Brandon Ross, que administra uma fazenda de vegetais orgânicos, Ella Bella Farm in Talent, disse que também teve dificuldade para encontrar trabalhadores este ano.

“Estamos fazendo propaganda por mão de obra desde abril e as únicas pessoas que aparecem perguntam se vamos pagar em dinheiro e nós dizemos: ‘Não, não podemos. Você tem que estar na folha de pagamento. É ilegal’”.

“As pessoas se viram e dizem: ‘Bem, posso ganhar US$ 20 por hora em dinheiro no cânhamo’”, disse Ross, cuja fazenda é adjacente a campos de cânhamo e maconha.

Sem trabalhadores suficientes, Ross disse que é um desafio colocar toda a sua safra no mercado.

“Perdemos cerca de US$ 75.000 em tomates que estavam aqui, mas não tínhamos mão de obra suficiente para colher”, disse ele.

O Departamento de Receita do Oregon conduziu 17 verificações de “conformidade” nas operações de cânhamo desde 2019, disse o porta-voz Robin Maxey. Ele se recusou a discutir a natureza das investigações, seu resultado ou qualquer ação coercitiva que a agência possa ter tomado, dizendo que a informação é confidencial.

Moore, dono da Quail Run Vineyards, cultiva cerca de 350 acres no condado de Jackson. Ele chamou as práticas salariais de algumas operações de cânhamo de “uma ameaça completa e total” à agricultura local.

“Chegamos a um ponto em que não sei bem como continuaremos como empresa”, disse ele. “Se você não tem uma mão-de-obra estável, não pode cultivar”.

Leia – EUA: congressistas instam a agência antidrogas a revisar regra de cânhamo sobre teor de THC

Cânhamo compete com a maconha

Oregon tem uma lei de cânhamo em vigor há mais de uma década, mas foi somente em 2015 que o estado começou a permitir seu cultivo.

O projeto de lei agrícola federal aprovado um ano antes abriu caminho para pesquisas limitadas e programas-piloto administrados por universidades e agências agrícolas estaduais, uma medida que levou ao nascimento de uma indústria.

Oregon foi um dos primeiros estados a operar um programa-piloto antes que o CBD surgisse como uma tendência.

A lei agrícola de 2018 criou um programa federal de cânhamo que permite que estados e tribos supervisionem a produção.

Hoje, apenas alguns estados não permitem a produção de cânhamo.

Em lugares como o sul do Oregon, é comum ver a planta perto de operações de maconha — duas plantas sob regras radicalmente diferentes.

Os eleitores do Oregon aprovaram a maconha para uso adulto em 2014. Ela está sujeita a uma forte regulamentação estadual. Os requisitos incluem milhares de dólares em taxas anuais de licenciamento, sistemas de segurança, verificações de antecedentes para proprietários e trabalhadores e requisitos de relatórios que rastreiam as plantas desde a semente até a venda.

As empresas licenciadas de maconha estão sujeitas a ações de fiscalização e aplicação da lei que podem incluir milhares de dólares em multas por violações.

E quando se trata de maconha, tudo que é produzido no Oregon deve ficar lá: a proibição federal da planta significa que ela não pode ultrapassar as fronteiras estaduais.

O cânhamo, por outro lado, enfrenta pouco escrutínio.

Na maior parte, o estado trata o cânhamo como qualquer cultura agrícola. Não há limites para quem pode cultivá-lo. As fazendas de cânhamo estão sujeitas a regras de zoneamento, mas não às mesmas restrições de tempo, lugar e maneira que se aplicam às operações de maconha.

Os produtores devem testar suas safras antes da colheita para garantir que suas plantas não excedam 0,3% de THC, a exigência estadual e federal para o cânhamo legal.

Se a cultura falhar no teste, cabe ao produtor destruí-la. Summers, coordenador da política de cannabis do Departamento de Agricultura do estado, disse que o estado pode comparecer para verificar ou pedir aos produtores que enviem fotos mostrando que as plantas foram retiradas.

Ao contrário dos produtores de maconha legal, os agricultores de cânhamo podem — e fazem — despachar seus produtos por todo o país.

Desenvolvendo uma marca de cânhamo

Para entender a ascensão do cânhamo, considere a East Fork Cultivars que Walker opera em Takilma, um vilarejo remoto no condado de Josephine.

A comunidade de cerca de 400 pessoas fica a poucos quilômetros ao norte da fronteira com a Califórnia e há muito tempo é associada ao cultivo de maconha.

Hoje, um acre da East Fork Cultivars está sob o programa de maconha para uso adulto do estado. É cercado e câmeras de segurança estão postadas no alto.

A poucos passos de distância fica um campo de cânhamo — quatro hectares ao todo.

Walker resumiu o contraste entre o cultivo legal de maconha e cânhamo com uma palavra: “Liberdade”.

“É como se estivéssemos cultivando tomates”, disse ele, sentado sob uma coleção de altos carvalhos na fazenda, enquanto a colheita do cânhamo começava. “Existem regras que temos que seguir aqui, mas são muito mais fáceis”.

East Fork paga ao estado uma taxa para vender seu cânhamo em lojas legais de maconha, mas também administra um negócio de mala direta, onde os consumidores podem pedir óleo de cânhamo, sementes e flores secas ricas em CBD.

E enquanto a empresa planeja manter sua operação de maconha, suas projeções de receita para o próximo ano mostram que o cânhamo está se tornando o principal gerador de dinheiro.

Walker disse que é por que as empresas podem cultivar muito mais a safra e podem vender para um mercado nacional e, eventualmente, ele espera, um mercado global.

Ele disse que sua empresa depende de funcionários assalariados em tempo integral para ajudar na colheita e usou um serviço de empregos para ajudar a contratar trabalhadores sazonais que recebem US$ 20. Ele disse que a empresa segue as leis trabalhistas e tributárias federais e estaduais e não paga nenhum de seus trabalhadores em dinheiro.

“Temos sete apólices de seguro diferentes, temos uma frota de veículos, temos compensação de trabalhadores, temos seguro saúde, temos benefícios de aposentadoria”, disse ele.

Com o tempo, Walker espera que o mercado de CBD se estabilize. Ele disse que os agricultores diversificarão e cultivarão a safra para obtenção de fibras e sementes, embora ele espere que flores de cânhamo como as em que sua empresa se especializou sempre terão um lugar no Oregon, onde o cultivo e o consumo de cannabis fazem parte da cultura.

Leia também:

A outra colheita: agricultores de Maryland (EUA) desbravam mercado de cânhamo legal

#PraCegoVer: em destaque, fotografia que mostra uma plantação de cannabis, com algumas plantas mais altas nas laterais da imagem, que divide a linha do horizonte com um céu azul e o sol que aparece ao fundo e concentrado em um ponto.

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