Onda verde? Mercado de maconha do México pode não corresponder às expectativas

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Legisladores mexicanos estão prestes a legalizar a planta, mas economistas e analistas do setor alertam contra a esperança de muitos benefícios econômicos. As informações são do NYT

O México, país dividido por cartéis há décadas, está prestes a dar um grande passo na política de drogas. Na semana passada, a Câmara dos Deputados aprovou um projeto de lei histórico para legalizar a maconha adulta, o que tornaria o país no maior mercado legal do mundo para a droga.

Com a legalização considerada quase certa para ganhar o Senado e a aprovação presidencial, muitos no mundo dos negócios estão prevendo um boom verde mexicano: uma nova indústria legal que fornece dezenas de milhares de empregos, milhões de dólares em lucros para empresários experientes e receita tributária bem-vinda para o governo.

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Mas muitos analistas de negócios e economistas estão cautelosos e alertam que a indústria da cannabis lá é mais provável que seja um sinal verde do que um boom. A abertura de um mercado lícito importaria mais legal e simbolicamente do que economicamente, argumentam eles, citando uma demanda interna relativamente baixa e pouca chance de exportar o produto, além de medidas regulatórias aparentemente restritivas.

“É difícil ver quaisquer efeitos gerais óbvios” na economia mexicana, disse Jeffrey Miron, economista da Universidade de Harvard. “Você verá um pequeno impacto no PIB”, acrescentou ele, mas “as pessoas alegando que será um grande impulso para a economia por meio da legalização, não acho que faça sentido”.

Mas os promotores do setor estão entusiasmados com as perspectivas.

A indústria da cannabis “vai finalmente gerar renda em termos de empregos, em termos da economia local, em termos de tributação”, disse Erick Ponce, um empresário mexicano e presidente do Grupo de Promoção da Indústria de Cannabis, um grupo local de pesquisa e advocacy.

“Definitivamente, vemos isso como um impulso econômico importante para o país, especialmente no meio de uma pandemia”, acrescentou Ponce.

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De acordo com um relatório de janeiro de uma empresa de análise de dados de cannabis, New Frontier Data, a indústria mexicana de maconha pode valer até US$ 3,2 bilhões de dólares anualmente, e grandes empresas de cannabis como a Canopy Growth do Canadá já estão de olho no mercado.

Mas o Canadá pode ser um conto de advertência. Na preparação para sua própria legalização em 2018, investidores e analistas previram um aumento no caixa da cannabis, mas o negócio não foi um sucesso empolgante.

No último trimestre de 2020, a agência nacional de estatísticas do país estimou que os consumidores gastaram 918 milhões de dólares canadenses (cerca de US$ 736 milhões) em produtos legais de maconhaconsideravelmente menos do que o previsto antes da legalização. Os ganhos têm sido fracos e a maioria dos produtores ainda está relatando perdas no valor de milhões. Em dezembro, a Canopy Growth anunciou que estava fechando cinco instalações e demitindo mais de 200 funcionários em uma tentativa de acelerar a lucratividade.

“A parte do ‘green rush’ não se materializou”, disse Michael Armstrong, professor associado da Escola de Negócios Goodman da Universidade Brock, em Ontário. “Foi um impulso positivo para o Canadá, mas de forma alguma dramático”.

Os números oficiais indicam que o Canadá, com uma população muito menor, tem muito mais usuários regulares do que o México: antes da legalização, cerca de 15% dos canadenses disseram ter fumado maconha nos últimos três meses, de acordo com a agência de estatísticas nacional, uma base de consumidores de quase 5 milhões de usuários potenciais.

Por outro lado, um estudo do governo mexicano de 2016 descobriu que apenas cerca de 1,2% da população de 12 a 65 anos disse ter fumado maconha no mês anterior e 2,1%, cerca de 1,8 milhão, no ano anterior.

Os defensores da legalização argumentam que esses números são enganosos: em um país como o México, onde a maioria da população é contra a legalização da maconha, muitas pessoas não admitem que fumam.

“A cannabis é uma questão de estigma, de tabu”, disse Ponce, o empresário. “Não sabemos realmente o impacto do mercado local por que não existem estatísticas verdadeiras”.

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Mas mesmo que as pesquisas subestimem o número de consumidores em potencial, a maioria dos especialistas minimiza o tamanho do mercado mexicano.

“Não acho que haverá uma grande demanda”, disse Jorge Javier Romero Vadillo, cientista político da Universidade Autônoma Metropolitana do México. E “não acho que esse processo de regulamentação vá aumentar substancialmente a demanda”.

Os requisitos de licenciamento estritos da nova lei para o cultivo, embalagem e venda de maconha podem manter os pequenos agricultores e vendedores fora do mercado lícito, de acordo com Romero.

“Com as regras que eles querem aplicar, que são super-restritivas, eles vão abrir um mercado minúsculo”, disse ele. “São regras tão rígidas, com uma barreira de entrada tão alta, que poucos vão optar por entrar no mercado legal”.

A Califórnia, que legalizou a maconha para uso adulto em 2018, teve problemas iniciais semelhantes: no primeiro ano de legalização, os vendedores legais no estado venderam US$ 500 milhões a menos em maconha do que no ano anterior, quando ela só era permitida para uso medicinal.

A regulamentação rígida e os altos impostos mantiveram a maioria dos produtores e vendedores da Califórnia no mercado cinza ou clandestino, de acordo com Daniel Sumner, diretor do centro de questões agrícolas da Universidade da Califórnia, em Davis. Em muitas comunidades, os negócios relacionados à maconha enfrentaram forte oposição local.

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Ultimamente, as vendas aumentaram consideravelmente, à medida que o número de produtores e vendedores licenciados aumentou gradualmente, e o estado arrecadou US$ 1 bilhão em impostos sobre a cannabis no ano passado, de acordo com Sumner.

“É um negócio substancial”, disse ele, mas no contexto do orçamento anual da Califórnia de mais de US$ 200 bilhões, “é uma gota no balde do estado”.

Com uma base de consumidores relativamente pequena e medidas regulatórias complexas, é improvável que o México veja algo perto dessa receita no mercado de uso adulto, dizem analistas.

Em vez disso, alguns líderes da indústria dizem que o dinheiro real no México pode estar na cannabis medicinal, que é legal no México desde 2017, bem como no cânhamo industrial, que o novo projeto também regulamenta e pode ser usado para produzir de tudo, de plásticos a papel.

“O mercado da maconha é muito pequeno”, disse Guillermo Nieto, presidente da Associação Nacional da Indústria de Cannabis, um grupo comercial com sede na Cidade do México. “Do ponto de vista agrícola, isso não vai nos ajudar como a legalização do cânhamo industrial”.

No curto prazo, dizem alguns empresários, os maiores ganhos do México podem estar fazendo o que o México já faz de melhor: manufaturar — neste caso, potencialmente produzir produtos de cannabis como suplementos nutricionais e cosméticos.

Ainda assim, o maior impacto pode ser mais simbólico do que monetário: como a maior economia a legalizar a droga até agora, o México, com cerca de 128 milhões de habitantes, poderia encorajar outros países, incluindo seu vizinho do norte, a fazer o mesmo.

“Às vezes, é desesperador ser a primeira pessoa a dar um passo em um lago que pode estar infestado de tubarões”, disse Miron, o professor de Harvard. “Mas se quatro ou cinco outras pessoas o fizeram e está tudo bem, então mais pessoas vão tentar”.

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#PraCegoVer: fotografia de uma planta de cannabis onde se vê um bud de pistilos cremes e sugar leaves verdes e folhagem que, sob efeito de luz, assume um tom de rosa que contrasta com as várias gotículas d’água com fundo verde em sua superfície, com outras plantas e uma luz rosada preenchendo o fundo. Imagem: Randy Wiggins | Pexels.

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