Como um herdeiro de empresa de chicletes caiu em uma situação pegajosa com maconha

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A empresa de cannabis de Beau Wrigley está sendo assediada por ações movidas por investidores irritados que alegam fraude. Saiba mais na reportagem da Politico Magazine

William “Beau” Wrigley Jr. imaginou construir um império de maconha que um dia rivalizaria com o lendário negócio de goma de mascar de sua família.

O ex-CEO da Wrigley Company — que foi vendida para a Mars por US$ 23 bilhões em 2008 — liderou um investimento de US$ 65 milhões em 2018 na Surterra Wellness, que fazia negócios principalmente no incipiente mercado de maconha medicinal da Flórida (EUA).

Pouco depois, Wrigley assumiu o cargo de CEO da Surterra, mas o caminho a seguir provou ser confuso.

Nos anos seguintes, a empresa — eventualmente renomeada para Parallel — expandiu sua presença em Massachusetts, Nevada, Pensilvânia e Texas. E recrutou o tipo de executivos de grande porte que normalmente evita a indústria de cannabis quase legal.

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William “Beau” Wrigley Jr. assumiu o cargo de CEO da Surterra Wellness, que mais tarde se tornaria Parallel, procurando construir um império de maconha que um dia rivalizaria com o lendário negócio de chicletes de sua família. Foto: Sean Zanni / Patrick McMullan.

Até o final de 2022, a Parallel se gaba de ter 86 dispensários em oito mercados e receitas superiores a US$ 600 milhões.

“Acho que isso pode ser maior do que a empresa Wrigley”, disse Wrigley à revista Forbes para uma reportagem de capa em fevereiro de 2021. “Na Wrigley, trouxemos alegria à vida das pessoas. Isso é muito maior do que isso.”

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Nesse mesmo mês, a Parallel anunciou em um comunicado à imprensa um acordo de grande sucesso que, se consumado, solidificaria seus planos de se tornar um importante player nacional na crescente indústria de cannabis de mais de US$ 30 bilhões. A Ceres Acquisition Corp. — uma companhia de propósito específico de aquisição, ou SPAC, cofundada pelo magnata da música Scooter Braun, cujos clientes incluem Justin Bieber e Ariana Grande — planejava comprar a Parallel e torná-la pública em um negócio avaliado em US$ 1,9 bilhão.

Mas, em retrospecto, o que parecia ser um momento decisivo para o crescente império de maconha de Wrigley marcou o início de um período de turbulência legal e financeira. Apenas sete meses depois, o acordo SPAC entrou em colapso. Menos de dois meses depois, Wrigley deixou o cargo de CEO da empresa.

Agora, Wrigley e a empresa enfrentam um par de ações judiciais de investidores que alegam que funcionários da Parallel ocultaram dívidas enormes, emitiram projeções financeiras fantasiosas, se envolveram em autonegociação e cometeram vários outros crimes para defraudá-los.

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A Ceres Acquisition Corp., afiliada ao magnata da música Scooter Braun, planejava comprar a Parallel e torná-la pública em um acordo avaliado em US$ 1,9 bilhão. Foto: Chris Pizzello / AP Photo.

“Embora a empresa participe da indústria comparativamente nova de cannabis legal, os réus ainda cometeram a boa e velha fraude de valores mobiliários”, diz a queixa apresentada na Corte Distrital dos EUA para o Distrito Sul da Flórida em março.

O CEO fundador da empresa, Jake Bergmann, que saiu logo após Wrigley assumir o cargo, também está processando a empresa em cerca de US$ 20 milhões. Mais ações judiciais estão quase certamente em andamento, de acordo com alguns investidores que não estão envolvidos nos casos atuais.

Um porta-voz de Wrigley emitiu uma declaração em resposta às perguntas do Politico sobre os processos: “Sr. Wrigley está confiante de que os fatos demonstrarão que as alegações das queixas não têm mérito. Ele vai se defender contra essas falsas alegações no tribunal.”

Os processos ainda estão nos estágios iniciais, por isso é difícil pesar os méritos das reivindicações.

A Parallel ainda não forneceu uma resposta detalhada às alegações nos autos, embora tenha apresentado uma ação para arquivar uma das ações. A empresa não respondeu aos pedidos de comentários. Os advogados da Parallel não quiseram comentar.

Embora os detalhes das dificuldades financeiras da Parallel sejam exclusivos da empresa, em muitos aspectos sua situação é emblemática da indústria de cannabis mais ampla. Mesmo que o mercado de maconha continue crescendo à medida que a legalização se espalha rapidamente por todo os EUA — as vendas devem atingir US$ 32 bilhões neste ano, mais que dobrando desde 2019, de acordo com a New Frontier Data — a maioria das empresas continua a perder dinheiro e os preços das ações desabaram no último ano. A contínua ilegalidade federal da maconha significa que as empresas enfrentam impostos altíssimos, barreiras íngremes para acessar capital e forte concorrência do mercado ilícito arraigado.

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“O desafio com a cannabis é que é uma indústria muito intensiva em capital, especialmente para construir uma empresa verticalmente integrada [e multiestadual] como a Parallel”, disse Neil Kaufman, advogado corporativo de cannabis com sede em Nova York. “[Parallel] teve o desafio clássico de precisar de muito dinheiro e demorar mais do que o planejado para obter um fluxo de caixa positivo.”

Futurismo com maconha

A história de Beau Wrigley e maconha começa não com chiclete, mas com churrasco, e não com Wrigley, mas com um empresário muito menos renomado chamado Wes Van Dyk.

Pouco depois de se formar na Universidade da Geórgia em 2012, Van Dyk começou a organizar uma série de churrascos no loft onde morava nos arredores de Atenas, ao longo do rio Oconee.

Apelidadas de noites de “Leather Apron Club” — em homenagem à sociedade de melhoria mútua que Benjamin Franklin fundou — eles mantinham conversas pesadas sobre o estado do mundo e seu lugar nele.

“Era como caras de 22 a 25 anos tentando descobrir como se tornar homens”, lembrou Van Dyk.

Em uma dessas reuniões em 2013, um amigo de longa data de Van Dyk trouxe Jake Bergmann.

“Ele achou que eu era louco. E ele achava que Wes era louco”, Bergmann lembrou do amigo em comum que os apresentou. “E ele pensou que louco e louco daria algo ótimo.”

De fato, eles imediatamente se uniram por causa de um interesse compartilhado pelo futurismo e pela rapidez com que as mudanças tecnológicas estavam remodelando indústrias inteiras. Na época, Bergmann havia deixado recentemente um emprego como banqueiro de investimentos e administrava um pequeno fundo de hedge com investimentos de amigos e familiares.

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A dupla começou a procurar a oportunidade certa, eventualmente se concentrando no setor de saúde de mais de US$ 3 trilhões como maduro para a disrupção. Em particular, eles viram potencial para a indústria de maconha medicinal em rápido crescimento sacudir o modelo orientado por medicamentos prescritos para o tratamento de problemas médicos.

“Você poderia simplesmente cultivar uma planta que existe naturalmente neste planeta e resolver muitas doenças com as quais as pessoas estão lidando”, disse Van Dyk.

Essa ideia acabou se tornando uma empresa incipiente conhecida como Surterra Holdings. O plano deles era se concentrar nos estados do sul onde a maconha medicinal era praticamente inexistente na época, mas que eles viam como suscetível de estabelecer mercados em um futuro próximo.

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Jake Bergmann fala na abertura da Surterra Wellness Center em Deltona, Flórida, em março de 2018. Foto: Lori Carter / Hometown News Volusia.

Eles inicialmente plantaram sua bandeira na Flórida, ganhando uma das cinco licenças totais para vender cannabis de baixa potência a pacientes médicos sob um programa limitado promulgado pelo legislativo estadual.

“O mercado inicial não era lucrativo e era uma espécie de licença para perder dinheiro”, lembrou Bergmann. “Mas vimos a visão de longo prazo.”

Mesmo naquele estágio inicial, os empreendedores iniciantes de maconha tinham ambições de expandir a empresa em todo o país. Para que isso acontecesse, eles estavam constantemente se aproximando de potenciais investidores para apoiar seus esforços. Como a maconha permanece ilegal em nível federal, os meios tradicionais de geração de capital por meio de empréstimos bancários e investidores institucionais são em grande parte fechados às empresas de cannabis.

“Basicamente, pegamos o telefone e ligamos para todo mundo que conhecíamos”, disse Van Dyk.

Um dos primeiros investidores com quem eles se conectaram foi Lin Wood, que mais tarde se tornaria famoso como um teórico da conspiração pró-Donald Trump, mas que na época era mais conhecido como um advogado de difamação de sucesso. Ele representou clientes de alto nível como Richard Jewell, que foi erroneamente apontado como suspeito do atentado nas Olimpíadas de Atlanta em 1996, e a família de JonBenet Ramsey, a participante do concurso de beleza infantil que foi assassinada em 1996.

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Desde então, Wood emergiu como um dos defensores mais vocais da desacreditada teoria da conspiração de que a eleição presidencial de 2020 foi roubada de Trump por meio de fraude eleitoral.

Wood disse em uma entrevista que decidiu investir em Surterra por que viu o potencial da maconha medicinal para ajudar as pessoas, mas acabou ficando desconfortável por estar associado a uma substância intoxicante.

“Quando entreguei minha vida a deus em agosto de 2018, pensei que talvez não devesse estar no negócio da maconha e tentei ver se eles me permitiriam recuperar meu investimento”, disse Wood, observando que ele não conseguiu sacar seu dinheiro. “Eu não investiria em uma empresa de bebidas. Eu poderia ter feito dez anos ou cinco anos atrás, mas não faria isso agora que encontrei Jesus.”

Wood não é parte nos processos contra a Parallel.

Depois que os eleitores da Flórida apoiaram um referendo sobre a maconha medicinal em 2016, as regras foram afrouxadas e as oportunidades no estado para Surterra e outras empresas de cannabis se expandiram exponencialmente.

Em 2018, Bergmann e Van Dyk disseram acreditar que estavam no caminho certo para executar seu plano de se tornar um player nacional no crescente mercado de maconha. Em julho, eles abriram oito dispensários na Flórida, incluindo lojas em Orlando, Tampa e Miami Beach. O programa médico da Flórida já havia matriculado mais de 130.000 pacientes, e mais de 2.000 pessoas estavam sendo adicionadas às listas todas as semanas, de acordo com o Escritório de Maconha Medicinal do estado. Eles disseram que tinham planos de aumentar a presença de varejo da Surterra para 50 pontos de venda no Estado do Sol e metas de expansão em todo o país.

A notoriedade de Bergmann também estava crescendo devido ao seu relacionamento pessoal às vezes volátil com a comissária de agricultura da Flórida Nikki Fried, sua ex-noiva. Fried está atualmente buscando a indicação democrata para governadora.

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Nikki Fried (à direita), com Bergmann segurando uma bíblia hebraica (centro à esquerda), reage ao tomar posse como comissária de agricultura da Flórida durante uma cerimônia de inauguração em 8 de janeiro de 2019. Foto: Lynne Sladky / AP.

Mas a Surterra ainda estava lutando para gerar o financiamento necessário para executar plenamente seu projeto.

Foi nessa época que um de seus investidores sugeriu que conhecessem alguém que pudesse resolver esse problema — Beau Wrigley.

A avaliação de Van Dyk na época: “Ele parecia uma graça salvadora”.

Bergmann e Van Dyk se recusaram a comentar o que aconteceu com o negócio depois que Wrigley assumiu, citando acordos de confidencialidade que eles assinaram e possíveis litígios futuros.

Parallel sai dos trilhos

Não demorou muito para que Wrigley se juntasse à Surterra em agosto de 2018 para que os observadores da indústria de cannabis vissem que seu envolvimento impulsionaria as ambições nacionais da empresa.

Menos de um mês depois que Wrigley se tornou presidente do conselho da empresa, anunciou um acordo para lançar com exclusividade a linha Coral Reefer do ícone da música Jimmy Buffet de produtos de cannabis em seus dispensários. No final do ano, a Surterra lançou seus primeiros produtos médicos no mercado do Texas e anunciou planos de entrar em Nevada através da aquisição da The Apothecary Shoppe.

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Em 2019, adquiriu duas empresas de cannabis de Massachusetts, a empresa de cultivo e varejo New England Treatment Access e a empresa de pesquisa Molecular Infusions. Também convocou o ex-CEO da Patron Spirits, Ed Brown, para atuar como diretor executivo da empresa e o ex-diretor financeiro da Kellogg Company, Fareed Khan, para assumir o mesmo cargo na Surterra.

A empresa também estava estocando dinheiro para financiar esses esforços de expansão: em junho de 2019, anunciou em um comunicado à imprensa que havia levantado US$ 100 milhões de investidores. Alguns meses depois, mudou seu nome para Parallel.

“A introdução de nossa nova marca controladora, sob o nome Parallel, reflete nosso crescimento transformacional no ano passado e nossa visão de longo prazo”, disse Wrigley em comunicado na época.

Em abril de 2021, a Parallel concordou em pagar pelo menos US$ 100 milhões em dinheiro e ações para comprar a rede de dispensários de Illinois Windy City Cannabis. O acordo incluiu quatro dispensários operando no estado, com mais dois em andamento.

A aquisição marcou o retorno aparentemente triunfante de Wrigley à cidade onde sua família estabeleceu seu império de goma de mascar e estampou para sempre sua marca. O Wrigley Building continua sendo uma das estruturas icônicas ao longo da Magnificent Mile de Chicago, enquanto o Wrigley Field está entre as catedrais de beisebol mais reverenciadas do país.

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Com marcos de Chicago como o The Wrigley Building (acima) e Wrigley Field (abaixo), a marca da família Wrigley na cidade onde seu negócio de goma de mascar começou há mais de um século continua forte. Fotos: Timothy Hiatt e Jonathan Daniel.

Mas menos de seis meses depois que o acordo foi fechado, os problemas financeiros subjacentes da Parallel começaram a surgir.

Em setembro de 2021, o plano de abertura de capital por meio do acordo SPAC implodiu. A Ceres Acquisition Corp. se recusou a comentar sobre esta história, mas a Reuters informou na época que as partes decidiram mutuamente se afastar da fusão e que a SPAC havia perdido a fé nas projeções financeiras da Parallel nas quais se baseara ao fechar o negócio.

As lutas pelo acesso ao capital devido à ilegalidade federal ajudaram a tornar as SPACs uma maneira popular de as empresas de cannabis acessarem os mercados públicos nos últimos anos, graças às barreiras mais baixas do que um IPO tradicional. As SPACs — também conhecidas como “empresas de cheques em branco” — atraem investidores com o objetivo expresso de adquirir outra empresa e torná-la pública. Normalmente, se a SPAC não fizer uma aquisição bem-sucedida dentro de dois anos, os investidores têm o direito de receber seu dinheiro de volta.

Mas eles atraíram o escrutínio de reguladores e legisladores federais, que expressaram preocupação de que muitos dos acordos sejam construídos com base em números financeiros questionáveis. A SEC (comissão de valores mobiliários dos EUA) propôs regras que imporiam maiores exigências de divulgação para transações SPAC, alinhando-as com IPOs mais tradicionais.

O colapso do acordo SPAC deixou Wrigley e outros altos funcionários da empresa lutando para conseguir dinheiro para pagar dívidas e impedir que os negócios entrassem em colapso, de acordo com uma ação de investidores movida na Corte Distrital dos EUA para o Distrito Sul da Flórida em março.

O objetivo final: tornar a empresa atraente o suficiente para atrair um novo comprador no primeiro semestre de 2022, de acordo com a denúncia.

Esses demandantes alegam que foram persuadidos a fornecer US$ 25 milhões, com o entendimento de que a empresa levantaria uma quantia igual de outras partes, incluindo o próprio Wrigley.

Funcionários da Parallel disseram a eles que “os players da indústria da cannabis estavam acendendo seus telefones e fazendo fila, espontaneamente, para comprar a empresa”, segundo a denúncia.

Mas assim que eles enviaram os fundos em setembro de 2021, de acordo com a denúncia, ficou claro que a Parallel estava em uma situação financeira muito mais terrível do que havia sido informado. A denúncia alega os seguintes detalhes: em agosto, a empresa havia projetado receitas de US$ 618 milhões para 2022. Mas em outubro esse número havia caído para US$ 492 milhões. Três meses depois, as receitas projetadas para 2022 haviam caído para US$ 362 milhões. Esse grupo de investidores também alega que descobriu logo após comprometer os US$ 25 milhões que a Parallel estava em processo de inadimplência em mais de US$ 300 milhões em dívidas.

“Suas projeções eram uma fantasia inflada”, afirma a denúncia. “Precisavam do [investimento de US$ 25 milhões] para fazer pagamentos semelhantes a Ponzi a outros investidores.”

Os advogados da empresa não quiseram comentar as acusações.

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É comum ver projeções ultrajantes em decks de investimento na indústria da cannabis, em parte por que o ritmo das mudanças nas políticas é muito imprevisível, disse Matt Karnes, fundador da Greenwave Advisors, uma empresa de análise financeira focada na cannabis. Mercados estaduais lucrativos como Nova York podem parecer perto de legalizar a maconha, mas acabam levando anos para fazê-lo. E mesmo depois que um estado legalizou a maconha, muitas vezes leva mais tempo do que o esperado para colocar os mercados em funcionamento.

Nos últimos nove meses, muitas grandes empresas de cannabis reduziram suas metas de receita ou perderam projeções, disse Karnes. Parallel “não está fora de linha nesse sentido, é apenas a magnitude que é mais profunda”.

Kaufman, o advogado de cannabis de Nova York, ressalta ainda que não é necessariamente fora do comum que as empresas revisem as projeções financeiras depois de obter financiamento ou arrecadarem dinheiro que ajudaria a pagar investidores anteriores.

“Isso é negócio. Você vê isso no mundo da tecnologia o tempo todo”, disse Kaufman. “Vai ser muito difícil dizer nesta fase do processo” se era um esquema tipo Ponzi, já que a Parallel tinha um negócio real.

Negócios queridinhos e dias de pagamento interno

Uma segunda ação de investidores foi arquivada na Suprema Corte do Estado de Nova York em março. Esse grupo de investidores lesados inclui John Morgan, um proeminente advogado e doador democrata conhecido no mundo da cannabis da Flórida como “Pot Daddy”. Esse apelido decorre do fato de que ele financiou a campanha de legalização da maconha medicinal em 2016 e financiou um processo que abriu o mercado para permitir a flor de cannabis. Morgan não respondeu aos pedidos de comentários para esta história.

É provável que Morgan não seja o único indivíduo proeminente entre os investidores descontentes. Outros queixosos no processo são veículos de investimento registrados nas Ilhas Virgens Britânicas e Chipre — conhecidos por serem paraísos fiscais internacionais com fortes proteções de anonimato.

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O advogado da Flórida e doador democrata John Morgan, que gastou milhões para legalizar a maconha medicinal no estado, estava entre um grupo de investidores da Parallel lesados ​​que entraram com uma ação contra a empresa. Imagem: John Raoux / AP Photo.

Depois que Wrigley assumiu o controle da empresa, ele carregou o negócio com dívidas substanciais, alega o processo, levando a empresa à falência. Ele se envolveu em transações de autonegociação servindo tanto como tomador de empréstimo — como CEO da empresa — quanto controlador de vários veículos de investimento que emprestavam dinheiro para a Parallel. Esses investimentos foram projetados para ser um “dia de pagamento rápido interno”, de acordo com a denúncia.

O negócio “queridinho” significava que os veículos de investimento que Wrigley controlava teriam prioridade sobre os outros investidores em caso de inadimplência, de acordo com o processo.

Os advogados de Wrigley pediram à corte de Nova York que arquive o processo, argumentando que as reivindicações dos demandantes ignoram a linguagem simples dos contratos de empréstimo. O argumento deles aponta que investidores sofisticados, como os demandantes, conheciam os riscos de investir na indústria de cannabis e culparam seu acordo SPAC fracassado por “ventos contrários de mercado e regulatórios, incluindo os efeitos da pandemia de Covid-19”.

Especialistas em finanças de cannabis que revisaram os documentos da corte disseram ao Politico que é difícil tirar conclusões das reclamações — que são parcialmente redigidas por razões de confidencialidade comercial — sem ver mais documentação a que os processos se referem.

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É possível que os executivos da empresa tenham enganado os investidores, mas eles também poderiam estar trabalhando com as informações que tinham na época. “Pode ser sinistro. Pode não ser necessariamente sinistro”, disse Kaufman.

As alegações certamente pintam um quadro de comportamento flagrante por parte de Wrigley, disse a advogada de cannabis Cristina Buccola. Mas ela também questionou se essa suposta conduta realmente indicava que ele estava tentando esconder fraudes.

Se Wrigley queria encobrir seus crimes, “por que ele iria se afastar do cargo de CEO e imediatamente emitir um aviso de inadimplência?”, disse Buccola. “A menos que ele honestamente pensasse que os documentos o permitiam fazer isso.”

Só o tempo dirá se os investidores que estão processando a empresa terão sucesso na Justiça. Litígios complexos de valores mobiliários — particularmente em tribunais estaduais — geralmente levam anos para serem resolvidos e provavelmente resultam em algum tipo de acordo, disse Kaufman.

As peças restantes da Parallel

Os sonhos de maconha de Beau Wrigley podem não ser completamente frustrados. Embora a empresa não tenha se tornado o player nacional que ele imaginou ao assumir a empresa em 2018, ela ainda mantém ativos significativos no setor em expansão.

A Parallel continua a ter uma das maiores pegadas de varejo no mercado médico da Flórida. A empresa tinha 44 dispensários no estado em 27 de maio, ou cerca de 10% do total estadual. O programa médico da Flórida cresceu mais de seis vezes nos últimos quatro anos, com mais de 720.000 pacientes atualmente matriculados, de acordo com o Escritório de Maconha Medicinal.

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O gerente de cultivo da Surterra, Wes Conner, examina as plantas de maconha em seus estágios finais de crescimento em suas instalações no norte da Flórida. Foto: Joe Rondone / The Tallahassee Democrat.

Mas essa é uma pequena fração da base de clientes em potencial em um estado com um rápido crescimento e envelhecimento populacional de mais de 21 milhões de habitantes. Se a Flórida eventualmente permitir que qualquer pessoa com pelo menos 21 anos de idade compre maconha, como tem sido o padrão em todo o país, o mercado potencial cresceria exponencialmente.

A empresa também ainda possui operações adicionais no Texas, Massachusetts, Pensilvânia, Illinois e até Budapeste, na Hungria, de acordo com seu site.

Embora seja impossível dizer como a briga legal com os investidores acabará, pelo menos um dos primeiros adeptos da empresa — o controverso advogado Lin Wood — considerou seu investimento um empreendimento equivocado.

“Vamos apenas dizer que não estou contando com nenhum dinheiro de volta para me aposentar”, disse Wood. “O que quer que estejam fazendo, não sou responsável por isso. Espero que dê certo, que ninguém se machuque”.

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#PraTodosVerem: foto mostra a parte de trás de um sapato preto, que está com o salto erguido e um chiclete de cor azul-claro grudado na sola.

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