Gigante do tabaco está garantindo tecnologia própria na nova fronteira: a cannabis

marlboro verde Gigante do tabaco está garantindo tecnologia própria na nova fronteira: a cannabis

Uma leitura atenta dos pedidos de patente, registrados nos EUA, revela como a empresa talvez esteja se preparando para um futuro em que os consumidores estarão vaporizando THC sintético ou produtos de cannabis alterados e aprimorados. As informações são da Forbes

A gigante do tabaco Altria causou grande impacto público com seu investimento de US$ 1,8 bilhão em cannabis para uso adulto em 2019. Desde o negócio, a empresa vem tentando muito mais discretamente reivindicar uma participação de longo prazo na indústria da maconha patenteando a tecnologia de cannabis, mostram os registros públicos.

No final de fevereiro deste ano, a Altria, empresa-mãe de marcas de cigarros incluindo Marlboro e Parliament, entrou com dois pedidos de patente para vaporizadores projetados especificamente para cannabis, de acordo com os registros do Escritório de Marcas e Patentes dos Estados Unidos.

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A empresa também é a atual proprietária de duas patentes de vaporizador mais antigas do mesmo inventor, apresentadas anteriormente e adquiridas por meio de uma venda, disse um porta-voz da empresa. Essas patentes também mencionam especificamente a cannabis.

Os dispositivos de cannabis da Altria têm controles de temperatura destinados a permitir que os consumidores vaporizem THC ou CBD. Os dois canabinoides mais conhecidos na maconha — ambos com aplicações médicas específicas, de acordo com pesquisas recentes — também têm diferentes pontos de liberação.

A Altria reconheceu há muito tempo que o consumo de tabaco está diminuindo e tem procurado diversificar suas ofertas.

Especialistas contatados para este artigo dizem que as patentes mostram como a Altria está considerando um jogo mais direto no mercado de maconha e pode estar se preparando para um futuro no qual a cannabis seja uma mercadoria regulamentada pela Administração de Alimentos e Drogas (FDA) dos EUA — assim como o tabaco.

George Parman, porta-voz da Altria, se recusou a discutir os planos específicos da empresa para entrar no mercado de cannabis.

A Altria pagou US$ 1,8 bilhão por uma participação de 45% no Cronos Group, uma empresa de capital aberto com sede no Canadá, onde a maconha é federalmente legal. Até agora, a Cronos fez apenas incursões limitadas nos Estados Unidos, explorando os mercados de cânhamo e CBD. A Altria ainda tem a opção de comprar uma participação majoritária na Cronos.

Entretanto, o valor do investimento em cannabis da Altria sofreu tal como a maioria das posições de outros investidores em cannabis, perdendo cerca de um terço do seu valor.

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Parman apontou que os vaporizadores que a empresa está tentando patentear são “agnósticos” de plantas — e podem ser usados ​​para vaporizar qualquer coisa, como tabaco de folhas soltas, mesmo que as descrições dos dispositivos mencionem especificamente cannabis, como é o caso dos pedidos de patentes mais recentes da Altria.

Ele também sugeriu que os dispositivos não chegarão ao mercado tão cedo. Parman observou que a empresa não submeteu os dispositivos à FDA para aprovação antes do prazo final de 9 de setembro para “produtos de tabaco”. Essa aprovação da FDA seria necessária para que a empresa comercializasse os vaporizadores nos Estados Unidos. A gigante dos vaporizadores JUUL — na qual a Altria também investiu na mesma época que seu negócio de cannabis, pagando US$ 12,8 bilhões por uma participação de 35% — entrou com um pedido à FDA para seus produtos no início deste verão.

A Altria se recusou a responder outras perguntas por e-mail.

Com regulamentações federais onerosas que complicam ou proíbem os bancos, os investimentos, as deduções fiscais e o comércio interestadual, a indústria estadunidense da cannabis ainda é uma perspectiva arriscada para os grandes negócios. Mas os pedidos de patente mostram que a Altria está interessada na cannabis além do simples status de acionista minoritário em outra empresa, dizem os especialistas contatados para este artigo.

Se concedida e se defendida com sucesso em tribunal, as patentes da Altria para a dosagem de THC e CBD seriam particularmente úteis — e extremamente lucrativas — em um futuro onde a cannabis seja removida do Anexo I do Ato de Substâncias Controladas e disponibilizada sob prescrição médica, fabricantes de dispositivos para cannabis, empreendedores e advogados de patentes, disseram.

Vários projetos de lei para permitir que médicos e empresas farmacêuticas prescrevam maconha estão atualmente no limbo do Congresso, incluindo um que deveria obter uma votação na Câmara dos Representantes antes que a liderança democrata mudasse de ideia.

“Faz sentido que [a Altria] procure patentes para dosagens e outras aplicações médicas, pois isso os ajudaria a obter qualquer aprovação regulatória quando aplicável no futuro”, disse Dominick Volpini, vice-presidente da Cloudious 9, uma empresa com sede na Califórnia que faz vaporizadores. “Em algum momento no futuro, a FDA aprovará um vaporizador de cannabis — após mudanças na regulamentação federal — e muito provavelmente será um dispositivo com foco médico com capacidade de dosagem”.

Ao mesmo tempo, a Altria pode estar se preparando para não fazer absolutamente nada quando se trata de cannabis, observou Larry Sandell, advogado de patentes da Mei & Mark, empresa de propriedade intelectual com sede em Washington DC.

A busca da Altria por propriedade de tecnologia de cannabis pode ser interpretada como uma proteção cautelosa de uma corporação. A Altria pode estar simultaneamente se preparando para entrar no mercado, bloqueando a entrada de concorrentes, ou criando um produto viável que, em última análise, decida nunca buscar.

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De qualquer forma, a Altria em busca de patentes de tecnologia não deve surpreender ninguém.

“Não vejo nada aqui além de um grande negócio, eles fizeram um grande investimento e agora o estão perseguindo como fariam com qualquer outro negócio”, disse Sandell. “Depois de gastar US$ 1,8 bilhão, você seria um tolo se não protegesse sua posição de propriedade intelectual tanto quanto possível”.

“Eu esperava que eles estivessem fazendo isso”, acrescentou.

A Big Tobacco há muito tempo é a bête noire da indústria da cannabis. Rumores de que as empresas de tabaco compram grandes extensões de terra no Triângulo Esmeralda da Califórnia há muito assustam os pequenos produtores de cannabis. Por outro lado, qualquer sugestão de que empresas de tabaco como a Altria estão de olho na indústria da cannabis também cria um bicho-papão útil para os oponentes da legalização que prenunciam um futuro sombrio de uma indústria de cannabis legal administrada pelas mesmas empresas de “dependência com fins lucrativos” que fisgaram gerações de americanos com nicotina.

O investimento da Altria veio na esteira de uma investida de US$ 4 bilhões em cannabis da gigante do álcool Constellation, a empresa proprietária de marcas como a cerveja Corona e a vodca Svedka. Como a Altria, a Constellation comprou uma empresa canadense e comprou na alta. E como a Altria, a Constellation perdeu milhões. E as duas empresas ainda não têm certeza se os consumidores de cannabis gravitarão em torno dos produtos vendidos pela ‘Big Marijuana’.

Outros esforços para criar marcas de cannabis de sucesso — como a Chong’s Choice, uma marca de flor de maconha que traz a imagem do comediante Tommy Chong; a Ignite, uma combinação incipiente de CBD, flor de cannabis e outros produtos fundada pelo playboy do Instagram Dan Bilzerian; ou a Marley Natural, uma empresa de cannabis que licenciou o nome e a imagem de Bob Marley — têm lutado para atrair os consumidores. E como o colapso de alto nível da primeira rede nacional de dispensários dos EUA, a MedMen, demonstrou, a cannabis não pode ser escalada nem exportada tão facilmente quanto a tecnologia ou o tabaco.

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Parte da razão pela qual os modelos de grandes negócios não se traduzem, apesar de seus muitos bilhões, é a atual lei federal dos Estados Unidos.

A cannabis não pode cruzar os limites do estado. O produto precisa ser cultivado, processado, distribuído e vendido em cada estado. Isso leva a inconsistência.

A Altria pode estar esperando até que o cenário regulatório mude antes de fazer uma incursão mais direta na indústria da cannabis com um vaporizador de marca.

Nesse ínterim, a tentativa da empresa de patentear tecnologia apresenta um plano de como outras empresas podem tentar se apoderar de uma parte do mercado de cannabis por meio da criação de propriedade intelectual, em vez de marca.

Outras empresas, grandes e pequenas, tentaram patentear a própria planta, uma técnica que teve resultados mistos na indústria agrícola e que ainda não foi totalmente testada com a cannabis. Pode ser muito mais fácil obter uma patente, e defendê-la com sucesso, se a tecnologia for um dispositivo reconhecível voltado para o consumidor, como os vaporizadores já existentes no mercado.

Desenhadas por um inventor de Israel chamado Youssef Raichman, duas patentes foram primeiramente registradas antes do investimento da Altria na Cronos. Uma, “dispositivos e métodos de vaporização para entregar um composto usando o mesmo”, foi apresentada pela primeira vez em 2017 — e é muito semelhante a um pedido anterior com a mesma descrição de título apresentado em 2015.

Altria é agora a requerente oficial de ambas, de acordo com o Escritório de Patentes e Marcas dos EUA.

Apesar da insistência da Altria de que os dispositivos são “agnósticos para plantas”, ambos os pedidos de patentes fazem referência repetida à cannabis. Por exemplo, os dispositivos aquecem o material a temperaturas específicas por períodos específicos, em processos destinados a liberar CBD ou THC. Um dispositivo aquece uma “cápsula” cheia de cannabis. Um dos pedidos de patente observa um “processo de aquecimento de três estágios que foi descrito principalmente em relação ao uso de cannabis como material vegetal”.

Além dos designs de Raichman que Parman disse que a Altria adquiriu, a empresa entrou com dois outros pedidos de patente também para designs de Raichman no início deste ano. Um foi enviado em 26 de fevereiro e o outro em 25 de fevereiro. Ambos foram publicados pelo Escritório de Patentes dos EUA para oposição em junho.

(Outros inventores que podem ter criado tecnologias semelhantes podem enviar sua oposição ao Escritório de Patentes para bloquear a patente da Altria.)

Uma leitura atenta dos pedidos de patente também revela como a Altria pode estar se preparando para um futuro em que a cannabis não seja mais fumada — seja por escolha ou decreto. Em vez disso, os usuários, médicos ou adultos, poderão estar vaporizando THC derivado de laboratório ou “produtos” de cannabis alterados e aprimorados.

“Em geral, o material que contém o ingrediente ativo é descrito neste documento como sendo um material vegetal”, diz o pedido de patente para “Dispositivo para fumar”. “No entanto, o escopo do presente pedido inclui o uso de um material não vegetal, como materiais sintéticos que contêm ingredientes ativos, como uma alternativa ou adição ao material vegetal”.

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#PraCegoVer: em destaque, fotomontagem que mostra uma embalagem de cigarros tipo box da Marlboro, personalizada em cor verde e com o desenho de uma folha de maconha, aberta e apoiada sobre a tampa, com um dos cigarros puxado um pouco para fora revelando seu filtro de cor verde, e um fundo da mesma cor.

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