Ex-legisladores estão ganhando dinheiro na lucrativa indústria da maconha de Michigan

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Michigan é um dos nove estados dos EUA, junto com Washington DC, que têm diretrizes fracas para impedir que os legisladores façam lobby assim que deixam o cargo. Muitos ex-legisladores estão usando de sua influência para obter vantagens no mercado de maconha. As informações são do Detroit Free Press

Assim como advogados, contadores e profissionais de relações públicas se reuniram na indústria da maconha para lucrar com os negócios emergentes, há um outro grupo que também está lucrando com isso.

Ex-legisladores.

Quase uma dúzia de ex-membros da Câmara dos Deputados e do Senado do estado respondeu à chamada para ganhar dinheiro com a indústria.

E é um negócio lucrativo que já viu as vendas de maconha medicinal subirem para US$ 229,3 milhões no ano passado. Espera-se que esses números saltem para quase US$ 1 bilhão por ano, assim que as vendas de maconha para uso adulto começarem no final deste ano ou no início de 2020.

Não há nada que diga que ex-legisladores não possam trabalhar, consultar ou fazer lobby no setor de maconha após deixarem o cargo. Mas, em um esforço para garantir que eles não estejam aproveitando imediatamente a influência que tiveram como legisladores, a maioria dos estados instituiu períodos de “reflexão” que variam de seis meses a seis anos, para que os legisladores tenham que esperar antes de se tornarem lobistas.

Michigan é um dos únicos nove estados, juntamente com Washington DC, que têm pouco ou nenhum período de reflexão entre quando os legisladores deixam o cargo e quando podem se registrar como lobistas, de acordo com a Conferência Nacional de Legislaturas Estaduais. Os estados que não têm períodos de reflexão são Idaho, Nebraska, New Hampshire, Dakota do Norte, Texas e Wyoming. Washington DC também não possui um período de reflexão. Oklahoma e Kansas não permitem que os parlamentares tenham interesse em contratos estaduais por um ou dois anos.

A única restrição em Michigan é que se os legisladores deixarem o cargo antes do final de seu mandato, eles serão proibidos de se tornarem lobistas até depois do final desse mandato.

Michigan é classificado na parte inferior da pilha ética do Centro de Integridade Pública, principalmente porque o estado não exige que o governador ou o legislativo divulgue informações financeiras ou libere documentos sob a Lei de Liberdade de Informação. Mas a falta de diretrizes significativas sobre lobby também contribuiu para a pontuação do estado em “F”.

“Nós os classificamos como estando na parte inferior de nossa área”, disse Kristian Hernandez, do centro. “Eles não precisam divulgar nada”.

O ex-líder do Partido Republicano deu o tom

No negócio da maconha, faz pouca diferença se o legislador apoiou ou se opôs à legalização da maconha, especialmente a maconha para uso adulto.

O ex-presidente da Câmara dos Deputados John Boehner (R-Ohio) deu um exemplo inicial. Ele era um fervoroso oponente da legalização da maconha. Até ele não ser mais. Ele está no conselho da Acreage Holdings, com sede em Nova York, uma das maiores empresas de cannabis do setor.

Ele disse em uma audiência na conferência Mackinac Policy, da Câmara Regional de Detroit, em 2018 que sua transformação de inimigo da maconha em amigo evoluiu com o tempo.

“Especialmente nos últimos quatro a cinco anos, o número de pessoas que eu conheço que usam cannabis de alguma forma para aliviar alguns problemas médicos realmente aumentou”, disse ele. “Então, eu comecei a analisar os benefícios médicos da cannabis e é realmente incrível”.

Ele transformou isso em uma entrada lucrativa no negócio da maconha, e o mesmo aconteceu com muitos ex-legisladores em Michigan.

O ex-senador estadual Randy Richardville (R-Monroe) trabalhou como porta-voz da campanha antilegalização da maconha recreativa – Michigan Saudável e Produtivo.

Mas agora ele está ajudando clientes que desejam abrir um dispensário de maconha medicinal.

“Eu tenho um cliente de maconha medicinal que quer colocar um dispensário em uma cidade”, disse ele. “Parece quase uma loja e farmácia da Apple, e estou ajudando-os a navegar no setor”.

Ele ainda se opõe à erva legal além da maconha medicinal, dizendo que a proposta de votação do ano passado, aprovada pelos eleitores de 56% a 44%, foi mal escrita e que aumentará o acesso à maconha por crianças. No entanto, espera-se que a maioria dos dispensários de maconha medicinal solicite licenças para uso adulto quando o estado começar a aceitar solicitações em 1º de novembro.

Da mesma forma, o ex-líder da maioria no Senado, Arlan Meekhof (R-Grand Haven), se opôs à proposta de legalização e trabalhou duro para alterar a questão, uma vez aprovada. Ele queria extinguir uma disposição que permitia às pessoas cultivar até 12 plantas em suas casas para uso pessoal e propôs manter o conselho de licenciamento politicamente indicado, em vez do Departamento de Licenciamento e Assuntos Regulatórios do estado, para tomar as decisões sobre quem poderia entrar no negócio.

Ele não conseguiu fazer essas mudanças, mas, logo após deixar o cargo em 2018, ele iniciou a sua própria empresa de consultoria – ARM Consulting – e assumiu um cliente de cannabis que esperava abrir três dispensários de maconha – Power Play Sports em Detroit, Lapeer Infused em Lapeer e Chesaning Elite em Chesaning, todos de propriedade do empresário Troy Joseph Aiello.

Meekhof tinha uma entrada. Ele havia nomeado o ex-presidente republicano da Câmara, o lobista Rick Johnson, como sua escolha para o conselho de licenciamento da maconha. De acordo com documentos obtidos através da Lei da Liberdade de Informação, ele enviou um e-mail ao advogado de seu cliente em fevereiro, dizendo que teve uma conversa com Johnson.

“Falei com Rick Johnson”, escreveu Meekhof. “Ele se comunicará com Andrew Brisbo (diretor da Agência Reguladora da Maconha) para colocar Power Play Sports, Lapeer Infused e Chesaning Elite na agenda do conselho para 21/03/19”.

Os e-mails foram relatados pela primeira vez na Bridge Magazine e pela Michigan Campaign Finance Network.

Os dispensários não entraram na agenda de março, mas em abril, na última reunião do conselho de licenciamento antes da governadora Gretchen Whitmer eliminá-lo em favor da Agência Reguladora da Maconha que tomou as decisões de licenciamento, aprovando dois dos três dispensários. O terceiro foi pré-qualificado para uma licença.

Meekhof disse que esse foi seu único – e provavelmente o último – cliente de maconha. Embora reconheça que seus clientes provavelmente solicitarão uma licença de maconha para uso adulto, ele disse que não quer trabalhar para clientes nesse setor.

“É uma indústria altamente regulamentada e, embora os cidadãos tenham votado a favor do lazer, não é algo muito estável”, disse Meekhof. “Quem se aproximou de mim e queria ajuda do lado recreativo, eu disse que não. Não é um negócio que eu esteja interessado em ajudar”.

Esses dois exemplos incomodam os defensores da maconha, que acham que os legisladores trabalharam ativamente contra a legalização, mas agora estão lucrando com a erva legal.

“Na melhor das hipóteses, eles são hipócritas, a menos que digam que estavam errados, mas ninguém está dizendo isso”, disse Matt Abel, advogado e membro da seção de Michigan da Organização Nacional para a Reforma das Leis sobre a Maconha ou NORML. “A hipocrisia está além dos limites de como as pessoas mudam suas atitudes tão rapidamente. O dinheiro é tão importante a ponto de eles jogarem a credibilidade fora?”.

Leia: Nos EUA, políticos estão mudando de opinião e apoiando legalização federal da maconha

Muitos procuraram como consultores

Para alguns legisladores, seu trabalho na elaboração da legislação que regulava e tributava o setor de maconha medicinal os tornaram consultores procurados.

O ex-deputado estadual Mike Callton (R-Nashville) não tem reservas quanto ao trabalho com clientes de maconha. Ele estava intimamente envolvido na elaboração da legislação sobre maconha medicinal e trabalha no setor desde que deixou o Legislativo em 2016, por meio de sua empresa de consultoria MiCannabis.

“No início, o foco estava no desenvolvimento das regras e em como você pode influenciar isso”, disse ele. “Depois, foi ajudar o licenciamento e agora está mudando para todos os 1.773 municípios do estado”.

Ele ainda considera sua prática quiroprática como sua primeira prioridade.

“Mas o trabalho com maconha é uma coisa agradável de fazer nos meus dias de folga”, disse ele. “Quase me sinto como pai ou papai de bebê de certos elementos da indústria da maconha em Michigan. Eu quero continuar trabalhando com isso”.

Uma parte significativa dos negócios da empresa de Consultoria e Desenvolvimento Dunaskiss em Oxford é dedicada ao lobby de clientes de maconha. O ex-senador Matt Dunaskiss (R-Orion Township), seu filho Justin Dunaskiss, presidente da comissão de planejamento de Orion Township, e a esposa, Diane Dunaskiss, ex-membro do Conselho de Diretores da Universidade Estadual de Wayne, ajudam as empresas com suas aplicações estaduais e locais para obter licenças, e Justin Dunaskiss é um orador frequente no circuito de conferências sobre cannabis.

“Desde a sessão legislativa de 2013-2014 em Michigan, Justin e sua empresa estão na vanguarda da política de cannabis medicinal”, diz o site da empresa. “Estamos ansiosos para fazer a transição dessa mesma energia para o recém-reconhecido mercado de maconha recreativa”.

O ex-deputado estadual Klint Kesto (R-West Bloomfield) também foi um arquiteto-chefe da legislação sobre maconha medicinal aprovada em 2015. E ele usa essa experiência para impulsionar negócios desde que deixou o cargo em 2018 por causa do limite do mandato.

Ele tem trabalhado com a cidade de Westland para ajudar a redigir uma lei que permitirá negócios com maconha medicinal e para uso adulto na cidade do Condado de Wayne. Espera-se que o conselho vote nessa ordenança esta semana.

Em uma reunião em setembro, Kesto disse aos membros do Conselho da Cidade: “Esta é uma oportunidade para Westland tirar proveito de algo que está criando muito desenvolvimento econômico e aumentando a receita tributária que entra na cidade, se for feita da maneira certa. Ouvimos muito disso como uma percepção negativa, mas você pode reconstruir uma área, mesmo que ela esteja focada nesse setor. Você pode solicitar, exigir certas coisas e você vai estar olhando para um lugar que derrubará você para fora de suas meias e trabalhará com o tecido existente da cidade”.

Na semana passada, Kesto disse que não está trabalhando com nenhum negócio de maconha, mas não descartou essa possibilidade no futuro.

“Eu não tenho clientes do setor privado no momento”, disse ele. “Estou apenas ajudando um município local a criar a ordenança certa”.

Ele também foi nomeado na semana passada a um grupo de trabalho estadual que está analisando novas licenças que serão oferecidas para o mercado recreativo, incluindo licenças de eventos e licenças para salas de consumo.

Democratas no jogo também

Alguns dos legisladores têm sido defensores vocais e de longa data da legalização da maconha, como o ex-senador Coleman Young II (D-Detroit) cuja frase de efeito frequente durante seu tempo no Legislativo era “Liberte a Erva”.

Ele está apostando essa defesa em um negócio de consultoria – Coleman Young Consulting – e foi palestrante em uma recente conferência sobre cannabis em Detroit.

“Eu tenho algumas pessoas com quem estou trabalhando agora”, disse ele sobre seu negócio de consultoria. “Nós fornecemos principalmente serviços para ajudar as empresas a começar no negócio de cannabis”.

O senador Jeff Irwin (D-Ann Arbor) usou os dois anos em que esteve fora do Legislativo – depois de deixar a Câmara por causa do limite de mandato em 2016 e antes de ser eleito para o Senado estadual em 2018 – para atuar em sua paixão de longa data pela legalização da maconha.

De acordo com os registros financeiros das campanhas estaduais, como diretor político da campanha de proposta de votação, Irwin, através de sua empresa de consultoria Bellwood, ganhou mais de US$ 51.000 por seu trabalho.

“Meu papel foi diminuído depois que tivemos acesso à votação”, disse Irwin. “E eu sabia que teria que me concentrar em minha própria campanha (para o Senado estadual)”.

O ex-deputado estadual Brian Banks (D-Harper Woods) também trabalhou para o comitê de votação – A Coalizão para Regular a Maconha como o Álcool – e ganhou US$ 10.000 por seus serviços, de acordo com registros financeiros da campanha estadual.

“Eu apenas ajudei a divulgar a palavra e a literatura na comunidade. E eu supervisionava uma equipe que ia a reuniões da comunidade e colocava sinalizações no gramado”, disse Banks. “No passado, eu tinha clientes que queriam obter uma licença e estou aberto a alguém que se aproxime de mim e precise dos meus serviços”.

O ex-senador estadual Virgil Smith (D-Detroit) ajudou a realizar uma campanha eleitoral no início deste ano em Royal Oak Township em nome de um cliente de maconha que queria transformar uma concessionária de carros fechada na Eight Mile em uma instalação de maconha.

Mas os eleitores dos municípios tinham um plano diferente, derrotando a proposta de votação de maio em 266 contra 111.

O ex-deputado estadual Brandon Dillon (D-Grand Rapids), que também era presidente do Partido Democrata de Michigan, pegou alguns clientes de maconha quando abriu sua loja de consultoria/lobby em Grand Rapids no início deste ano.

Leia mais: Democratas anunciam projeto para descriminalizar a maconha em nível federal nos EUA

Uma enxurrada de negócios chegando

O lado dos negócios certamente começará a crescer para todos os profissionais conectados à cannabis no futuro próximo.

O estado começará a aceitar pedidos de licenças comerciais de maconha para uso adulto em 1º de novembro, com as pessoas que já possuem licenças de maconha medicinal recebendo os primeiros direitos na maioria das licenças para uso adulto no primeiro ano.

“Este é o mesmo padrão que nós vemos em outras indústrias, onde nós vemos a indústria público-privada de oleoduto. A indústria da cannabis é como qualquer outra”, disse Rick Thompson, titular do Grupo de Desenvolvimento de Negócios de Cannabis. “Ser um lobista se torna uma extensão natural de seu tempo no Legislativo”.

O senador estadual Jim Runestad (R-White Lake) tenta há anos impor limites aos legisladores – dois anos para os que partem e três anos para presidentes de comitês – que estão indo direto ao lobby.

“Mesmo que as coisas estejam limpas, o que eu acho que não, existe uma percepção pública de que as pessoas cuidam de si mesmas”, disse ele. “Quando você está no banco do pássaro-gato, você é capaz de mover ou desacelerar a legislação, talvez com base no seu interesse próprio no futuro”.

A adição de períodos de reflexão pode ajudar a incutir certa confiança nos eleitores de que seus legisladores estão realmente servindo ao interesse público, e não a motivos particulares, disse Runestad. Mas, até agora, ele tem sido mal sucedido. Seu último projeto de lobby foi um dos primeiros apresentados neste ano, mas foi relegado ao comitê de Operações Governamentais do Senado, onde os projetos são enviados para morrer.

“Quando tentei obter copatrocinadores na Casa, eles não estavam interessados ​​porque queriam se tornar um lobista futuramente. Quando você tenta limitar oportunidades futuras, isso não acontece muito bem”.

Tradução: Joel Rodrigues | Smoke Buddies.

#PraCegoVer: fotografia (de capa) em plano fechado de uma porção de flores secas de maconha, com pistilos marrons, sobre um leque de notas de dólares, que está sobre uma superfície de madeira. Foto: Tom Sydow.

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