Deserto da Califórnia (EUA) lucra com os primeiros investimentos em cannabis

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Ao longo de um trecho quente e empoeirado da rodovia no Vale de Coachella, na Califórnia, uma onda verde está crescendo de tal forma que nem mesmo a pandemia de coronavírus pode desacelerar. As informações são da NBC News

Desert Hot Springs, antes uma pacata comunidade de aposentados ofuscada por seu vizinho mais glamoroso, Palm Springs, ao sul, está se transformando em uma capital para o cultivo de cannabis à medida que empresas atraídas por incentivos fiscais e um governo local “420-friendly” invadem a pequena cidade.

“É uma época divertida para ser o prefeito”, disse o prefeito Scott Matas, que está no governo da cidade desde 2007 e uma vez votou para implementar uma moratória sobre os negócios de cannabis.

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No ano passado, o setor contribuiu com mais de US$ 4 milhões para a receita da cidade, ultrapassando o setor imobiliário como o maior gerador de lucros fiscais, disse Matas. As autoridades municipais antecipam um fluxo de receita ainda maior dos negócios de cannabis neste ano.

A vice-manager da cidade, Doria Wilms, disse: “Tem sido incrível ver a transformação. Não a vemos desacelerando”.

 Deserto da Califórnia (EUA) lucra com os primeiros investimentos em cannabis

Uma nova indústria floresce

Laurie Holcomb, CEO da Gold Flora, levou apenas 48 horas para decidir abrir uma empresa de cultivo em Desert Hot Springs, depois que a cidade começou a permitir operações em grande escala. Ela já era proprietária de uma empresa de incorporação imobiliária e viu uma oportunidade de se expandir para uma indústria em crescimento.

Em oito salas dentro das instalações de cultivo da Gold Flora, painéis metálicos isolantes semelhantes aos dos refrigeradores walk-in protegem mais de 9.000 plantas de cannabis do sol implacável. Mesmo sem ar-condicionado, o prédio nunca vai esquentar além de 80 graus por dentro, apesar das temperaturas de três dígitos do lado de fora, disse o gerente de instalações Adam Yudka. As plantas são armazenadas em bancadas rolantes que usam um sistema de irrigação interno para regar as culturas individualmente.

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A Gold Flora possui e opera cinco edifícios do tamanho de armazéns, alguns dos quais são alugados para outras empresas de cannabis. O extenso campus, cobrindo cerca de 23 quarteirões da cidade, foi construído do zero.

“A maioria das pessoas, quando pensa sobre o deserto, pensa que está indo para o meio do nada”, disse Holcomb. “Faz sentido que, se você construir, elas virão.”

Uma cidade trazida de volta do abismo

A Gold Flora e outras empresas como ela representam uma grande mudança para a economia do deserto. Matas, que foi reeleito para um terceiro mandato em novembro, lembra-se de uma época em torno de 2011, quando a cidade tinha apenas “US$ 400 no banco”. Autoridades municipais congelaram salários, cortaram programas e consideraram entrar com pedido de proteção contra falência, informou a Reuters. A cidade já havia entrado com pedido de falência em 2001.

A arrecadação de impostos já ajudou a custear uma nova prefeitura, uma biblioteca e estradas, além de mais policiais. Os incorporadores de imóveis estão de olho na área à medida que empregos atraem mais pessoas para o deserto. Os residentes também se beneficiam do boom — de cerca de 29.000 residentes, pelo menos 2.300 trabalham na indústria da cannabis, disse Wilms.

Desert Hot Springs, cerca de duas horas a leste de Los Angeles, perto do Parque Nacional Joshua Tree, ostentava mais de 200 spas ao longo das décadas de 1940 e 1950 que eram alimentados por um aquífero subterrâneo natural, que ainda fornece água para grande parte do Vale de Coachella. Mas a cidade passou por tempos difíceis financeiramente nos últimos 20 anos.

Em 2013, a cidade declarou uma emergência fiscal para evitar o depósito do Capítulo 9 (Lei de Falência dos EUA) pela segunda vez, relatou o Los Angeles TimesA cidade emergiu de seu primeiro pedido de falência em 2004, mas menos de 10 anos depois suas reservas estavam diminuindo novamente após uma crise econômica e diminuição do desenvolvimento.

Na época, apenas a maconha medicinal era legal na Califórnia, mas as autoridades municipais decidiram arriscar no que parecia ser uma indústria em crescimento, à medida que estados como Washington e Colorado legalizavam a cannabis para uso adulto. A maconha adulta tornou-se legal em 2016.

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Em 2014, Desert Hot Springs se tornou a primeira cidade no sul da Califórnia a legalizar o cultivo de cannabis para fins medicinais em grande escala. Palm Springs veio em seguida, assim como outras cidades desérticas no Vale de Coachella. Produtores de maconha e incorporadores imobiliários correram para comprar lotes empoeirados de terra, mesmo quando os lotes vinham sem infraestrutura, incluindo estradas e serviços públicos, na esperança de lucrar com a promessa do estado de se tornar o maior produtor de cannabis do país.

As zonas comerciais foram estabelecidas para colocar em quarentena grandes operações em uma seção industrial longe dos residentes. Grande parte da terra permaneceu estéril e intocada até que empresas com um pouco de senso de aventura decidiram abrir o terreno.

“Não havia realmente nenhuma razão para cruzar a [Interestadual] 10”, disse Matas. “As pessoas ignoraram o lado norte da rodovia por muito tempo.”

Turismo canábico pode ser o futuro

Avance rapidamente para 2021 e aquela parte da rodovia, que conecta o sul da Califórnia ao resto do país, está pontilhado com centenas de milhares de metros quadrados de armazéns. Não há cheiro de cannabis e não há lojas de varejo na zona industrial. Em vez disso, os armazéns permanecem imperceptíveis, exceto por carros chamativos e guardas de segurança do lado de fora dos edifícios.

Em dezembro, o Conselho Municipal aprovou por unanimidade duas medidas para fomentar o “cannaturismo” na região. Um permite a criação de “instalações de entretenimento” de cannabis e o outro dá aos hotéis luz verde para vender cannabis dentro de suas propriedades. Uma sala de concertos no estilo House of Blues já está em obras, embora, segundo a lei estadual, as empresas não possam vender cannabis e álcool ao mesmo tempo.

“Tem sido incrível trabalhar com a cidade”, disse Holcomb, da Gold Flora. “Você tem que lembrar que quatro ou cinco anos atrás as pessoas não queriam tocar [na cannabis], mas Desert Hot Springs teve a visão de entrar na indústria desde o início.”

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A vizinha Palm Springs, com suas fileiras de casas modernas de meados do século e campos de golfe, já capitalizou o lado turístico da cannabis. Lojas de varejo e locais de consumo estão espalhadas entre lojas de roupas e spas. No mês passado, o mais recente dispensário e lounge de maconha foi inaugurado em um antigo prédio de banco após US$ 1 milhão em reformas. No Dia das Mães, o Four Twenty Bank — uma sala de dispensário, não um banco — ofereceu flores de graça a todas as mães que o visitaram, de acordo com seu site.

A ideia por trás de lucrar com o turismo canábico vem de “tratar a cannabis como qualquer outra coisa”, disse Jocelyn Kane, vice-presidente da Coachella Valley Cannabis Alliance Network, que defende os negócios de cannabis no deserto.

“Esses espaços não são apenas um lugar para fumar”, disse ela. “É um lugar para passar a noite fora.”

Levando o verde para o deserto

Desert Hot Springs e Palm Springs estão em uma espécie de guerra fiscal da cannabis, pois agora competem por novos negócios. Em fevereiro, Desert Hot Springs reduziu seu imposto de cultivo — US$ 25,50 por pé quadrado para os primeiros 3.000 pés quadrados e US$ 10,20 por pé quadrado para cada pé quadrado acima dos 3.000 — para uma taxa fixa de US$ 10 por pé quadrado. Palm Springs já cobra US$ 10 por pé quadrado e oferece uma taxa de US$ 5 por pé quadrado em sua “Zona de Sobreposição de Cannabis” ao norte do corredor I-10.

Kings Garden, uma das primeiras empresas a abrir caminho na paisagem de outra forma implacável, opera 300.000 pés quadrados de espaço de armazenamento perto da zona de sobreposição entre Palm Springs e Desert Hot Springs.

O diretor de operações Charlie Kieley, um nativo de Palm Springs, passou 15 anos trabalhando na indústria de cannabis do norte da Califórnia antes de retornar a Coachella. No norte, os cultivadores preferem operações de cultivo ao ar livre, mas essa não era uma opção no deserto quente e seco, disse ele. Com sol constante e quase nenhuma chuva, o cultivo de cannabis no deserto requer um suprimento gigantesco de água e energia para manter as operações internas em andamento quando as temperaturas externas aumentam.

Kings Garden, que produz cerca de 18 toneladas de buds de cannabis anualmente, usa uma tecnologia de filtragem de água semelhante à que os sistemas municipais usam. Em vez de permitir que a condensação e o escoamento da água sejam desperdiçados, a Kings Garden recicla e recupera seu suprimento de água, obtendo cerca de 70% do que precisa internamente. Os 30% restantes vêm do distrito municipal de água, disse Kieley. A água que não pode ser reutilizada para o cultivo de cannabis é doada a um fazendeiro local para uso em safras sazonais.

O deserto ofereceu às empresas algo que outras áreas não podem, a liberdade e o espaço para crescer.

“Estamos trabalhando com municípios que pensam muito no futuro”, disse ele. “O deserto não é tão lotado, como San Bernardino ou Los Angeles. É um ótimo lugar para fazer negócios”.

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#PraCegoVer: em destaque, fotografia que mostra dois trabalhadores de máscara e touca descartáveis e jaleco azul-escuro que empacotam buds de cannabis atrás de um equipamento e uma bancada cheia de sacos de buds, nas instalações da Kings Garden. Imagem: Maggie Shannon / NBC News.

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