Da NBA à cannabis: como Al Harrington está mudando a indústria para pessoas negras

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“Se formos esperar que os legisladores ou o governo nos salvem e criem oportunidades, isso nunca vai acontecer. Seremos clientes de todos esses setores em que somos pioneiros” — Al Harrington, sobre a indústria da cannabis e o povo negro, em entrevista à Forbes

Al Harrington é um pioneiro. Em um momento em que parece que mais atletas profissionais estão fazendo uma incursão no cenário da cannabis com lançamentos de produtos ou endossos, Harrington os precedeu anos antes com seu próprio marco: em 2011, o ex-jogador da NBA fundou a Viola, uma operação de maconha medicinal que ele nomeou em homenagem à sua avó depois de ver como a planta tratava seu glaucoma. No entanto, tornar-se um empresário em uma indústria que era legal em apenas alguns mercados foi um desafio para Harrington, agora com 40 anos. Para agravar os problemas estava a falta de experiência de Harrington na administração de uma empresa, bem como o fato de ele estar entrando em um setor onde predominam os homens brancos, e mulheres e pessoas de cor são marginalizadas.

Mas Harrington, que jogou sua última temporada na NBA em 2015 e por times que incluíam Indiana PacersAtlanta Hawks e New York Knicks, prevaleceu. Desde o lançamento da Viola no Colorado, a empresa se tornou uma operadora multiestadual próspera, produzindo uma vasta gama de produtos em vários estados, como Califórnia, Oregon e Michigan. No entanto, como uma pessoa de cor, Harrington está bem ciente de que seu sucesso no crescente espaço da cannabis é uma aberração. De acordo com um relatório de 2017, menos de um em cada cinco negócios de cannabis em todo o país pertencem a minorias; além disso, o mesmo estudo descobriu que apenas 17 por cento dos executivos da cannabis eram membros de minorias.

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Essa presença desproporcional na indústria tem sido uma preocupação constante para Harrington. Para integrar mais pessoas de cor ao setor, algumas das quais foram adversamente afetadas pela guerra contra as drogas, Harrington e a diretora de marketing da Viola, Ericka Pittman, anunciaram uma iniciativa de equidade social no início deste ano. Chamada de Viola Cares, a iniciativa valoriza a educação, o empreendedorismo, a expansão e a incubação. Já fez incursões ao se associar com o Root & Rebound, um programa com sede na Califórnia que ajuda indivíduos anteriormente encarcerados a retornarem à comunidade por meio de serviços jurídicos, defesa de políticas e educação pública. Recentemente, Harrington falou sobre a Viola Cares e o impacto surpreendente que a Covid teve nos negócios.

 

Iris Dorbian: Quais são alguns dos desafios que você enfrentou indo da NBA para a indústria da cannabis?

Al Harrington: Quando fiz isso, não era tão popular quanto hoje. Os consultores financeiros estavam preocupados com a possibilidade de eu perder meu contrato ou ir para a prisão porque a cannabis ainda era ilegal, mas então percebi que as pessoas que eu poderia ajudar, que tinham HIV ou câncer, eram algo em que eu acreditava. Há muitas variáveis ​​para pessoas de cor navegarem, mas ainda estamos aqui e ainda uma indústria.

Dorbian: E sobre algumas das lutas que você enfrentou como empresário negro em uma indústria onde há escassez de minorias?

Harrington: Obviamente, no começo, eu não tive dificuldades por que pude colocar meu dinheiro, mas levantar fundos foi um desafio. Somos pioneiros na indústria, porém as pessoas de cor têm recursos limitados. Até que possamos resolver isso, não acho que haverá igualdade de condições para as pessoas de cor.

Dorbian: O que fez você lançar a Viola Cares?

Harrington: É tudo uma questão de sentar à mesa. Se formos esperar que os legisladores ou o governo nos salvem e criem oportunidades, isso nunca vai acontecer. Seremos clientes de todos esses setores em que somos pioneiros. Estamos criando oportunidades para eles criarem riqueza e oportunidades. Se não formos nós, não sei quem o fará. Precisamos ter um efeito real, uma mudança real e um impacto real nas pessoas que se parecem conosco.

Dorbian: Como a Covid afetou os negócios?

Harrington: É interessante. A Covid realmente impulsionou a cannabis para o topo. Insanidade.

Dorbian: Você foi um dos primeiros atletas profissionais a entrar no espaço. Então você é um pioneiro. Algum comentário sobre isso?

Harrington: Eu acho que é uma coisa linda. Estou animado com o fato de muitos atletas estarem aparecendo para contar a história. É uma forma de impulsionar o setor — para permitir que o estigma mude lentamente.

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#PraCegoVer: em destaque, fotografia que mostra Al Harrington dos ombros para cima, sorridente, com um paletó azul e gravata roxa, e um fundo branco. Imagem: divulgação.

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