Comércio de drogas prospera na América Latina durante a pandemia

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A pandemia confirmou que o negócio das drogas é resiliente e adaptável — mais uma vez a proibição se mostra ineficaz em todas as etapas da cadeia de abastecimento. Saiba mais na reportagem do The Economist, traduzida pela Smoke Buddies

O evento teve todos os aparatos de uma celebração de ano novo. Fogos de artifício iluminaram o céu. Os rapazes dançaram de braços dados, cantando, agitando bandeiras e curtindo a música. Só que não era uma festa de fim de ano, mas uma noite de julho. Os fogos de artifício foram acompanhados por disparos de armas de fogo. E os foliões em Santiago, a capital do Chile, estavam de luto por um jovem com supostos vínculos com traficantes de drogas durante o que deveria ser um lockdown nacional.

O Chile há muito é considerado um dos países mais seguros da América Latina. No entanto, entre maio de 2019 e dezembro de 2020, gangues criminosas realizaram cerca de 800 dos chamados “narcofunerais”, de acordo com o chefe da polícia nacional do país. Normalmente, esses eventos grandiosos são associados aos chefões do tráfico mexicano, mas eles se tornaram cada vez mais populares em um lugar que está se tornando cada vez mais violento (os assassinatos em prisões no Chile atingiram um recorde em quatro anos de pelo menos 61 em 2020). É apenas um sinal de que as gangues estão ganhando força na América Latina.

gravital sb Comércio de drogas prospera na América Latina durante a pandemia

De certa forma, isso é surpreendente. A Covid-19 atingiu fortemente a América Latina. Muitas pessoas esperavam que isso prejudicasse os traficantes de drogas também. Eles já estavam sob pressão, graças à legalização da maconha em muitos lugares e ao encarceramento de vários chefões nos Estados Unidos e em outros lugares. Quando a Covid impediu os jovens de irem às discotecas, esperava-se que a procura por drogas para festas como cocaína e ecstasy diminuísse. Como o fechamento global afetou o fornecimento de bens de uso diário, muitos observadores pensaram que poderia tornar mais difícil para as gangues obterem matéria-prima para fabricar drogas ou transportar seus produtos através das fronteiras.

Em vez disso, a pandemia confirmou que o negócio das drogas é resiliente e adaptável. Embora as cadeias de abastecimento tenham sido afetadas inicialmente, muitas se recuperaram. As gangues exploraram o caos da Covid para atrair novos recrutas, atraindo crianças fora da escola na Colômbia para colher coca e contratando jovens “cibermulas” para movimentar os lucros em criptomoedas. Eles também se ramificaram em outros crimes.

À medida que o setor mudou, o mesmo aconteceu com a política dos Estados Unidos em relação a ele. Por meio século, as administrações americanas tentaram, sem sucesso, conter o fluxo de drogas. Agora, a política do presidente Joe Biden parece priorizar a contenção do fluxo de dinheiro das drogas. Em 15 de dezembro, ele assinou duas ordens executivas: uma criando um conselho nacional de combate ao crime organizado transnacional e outra impondo sanções a 24 grupos envolvidos no tráfico de drogas. Quanta diferença isso fará ainda está para ser visto.

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A rota de envio de cristal

Os lucros com a venda de drogas ilegais são tão grandes que inventar maneiras criativas de contornar a lei é apenas um custo do negócio. A proibição tem se mostrado ineficaz em todas as etapas da cadeia de abastecimento. Na Colômbia, que produz mais de 60% da cocaína mundial, o exército erradicou manualmente quantidades recordes de coca em 2020. Mas os cocaleiros simplesmente plantaram novos arbustos. Portanto, apesar da campanha de erradicação e das interrupções iniciais causadas pela Covid, a produção de cocaína atingiu níveis recordes.

Da mesma forma, no Peru, o segundo maior produtor mundial, os preços da folha de coca, de US$ 1,40 o quilo, são a metade do que eram há dois anos. Mesmo assim, continua sendo mais lucrativo do que outras safras, diz Marianne Zavala, do grupo nacional de cocaleiros. (Existe um pequeno mercado legal para a folha de coca.)

As gangues, acostumadas a despachar seus produtos secretamente através das fronteiras, responderam aos bloqueios nacionais de forma mais inovadora do que a maioria. Os mexicanos cavaram túneis e enviaram drones pela fronteira para continuar fornecendo cocaína e outras drogas aos Estados Unidos, diz Irene Mia, do Instituto Internacional de Estudos Estratégicos, um centro de estudos em Londres. (A Sra. Mia trabalhou anteriormente para a empresa irmã do The Economist.)

Outros foram mais ousados: em setembro de 2021, uma gangue brasileira roubou três aviões de um aeroporto, incluindo um do cantor country Almir Sater. O Primeiro Comando da Capital, uma rede criminosa brasileira fundada por presos na década de 1990 que encabeça a lista de Biden de grupos a serem sancionados, contava com funcionários corruptos de rodovias e portos para manter os negócios, diz Marcos Alan Ferreira, da Universidade Federal da Paraíba, em João Pessoa.

Mova essa droga

Com o fechamento de estradas e o cancelamento de voos comerciais, os traficantes aumentaram a proporção de drogas que transportavam por rios, lagos e mares. Como outras empresas, eles ficaram frustrados com os longos atrasos nos envios e os custos crescentes de envio; mesmo antes da pandemia, Brasil e Colômbia tinham alguns dos custos mais altos do mundo. Muitos aumentaram o tamanho de sua carga em contêineres de transporte. Isso levou, por sua vez, a um recorde de remessas de cocaína apreendidas. Outros alugaram iates e submarinos.

A pandemia também acelerou as tendências existentes. De acordo com a Drug Enforcement Administration (agência de repressão às drogas dos EUA), os grupos criminosos agora lidam com os clientes principalmente por meio de mídias sociais ou aplicativos de mensagens, em vez de usar a dark web (embora esses mercados ainda valham cerca de US$ 315 milhões por ano). A digitalização aumentou em outras áreas. Criptomoedas como o Bitcoin, que agora tem curso legal em El Salvador, facilitam a lavagem de dinheiro.

Negócio da droga dribla pandemia e sobrevive

Por anos, as gangues têm se movido para novas drogas sintéticas, como metanfetaminas e fentanil, e variedades de maconha mais potentes. Essa tendência parece ter se acelerado. De acordo com dados divulgados pelo departamento de defesa do México em dezembro, 3.500 kg de fentanil, um opioide sintético, foram apreendidos entre 2019 e 2020, em comparação com 560 kg em 2016-18.

Em novembro, o escritório do procurador dos Estados Unidos anunciou que a maior carga de metanfetamina e fentanil dos últimos dois anos havia sido encontrada em um caminhão perto de San Diego. O fentanil é mais potente do que a heroína — dezenas de milhares de americanos morrem a cada ano de overdoses.

Assim como as empresas legítimas estão contemplando mais “reshoring” no pós-pandemia, as gangues também podem fazer essas drogas mais perto de casa, diz Scott Stewart, um analista de segurança. As gangues mexicanas produzem cada vez mais o que costumavam importar da Europa, obtendo matéria-prima da China. Em 2020, o Primeiro Comando da Capital do Brasil usou 38 clínicas médicas e odontológicas como frentes para adquirir precursores químicos, descobriu uma investigação policial. Durante uma pandemia, dificilmente parece suspeito que esses lugares estejam estocando.

Além de diversificar as drogas que vendem, os traficantes estão se expandindo para outras indústrias. Alguns roubam carros ou combustível de oleodutos, ou dinheiro de bancos. Ajuda quando a polícia está em casa para evitar pegar Covid.

Depois que uma gangue estabelece o monopólio da violência em seu território, ela pode controlar ou exigir um corte de todas as atividades ilegais que acontecem nela. Também pode extorquir dinheiro de empresas legais. As gangues mexicanas fazem tudo isso e também atacam os migrantes que fogem ilegalmente da América Central para os Estados Unidos. Calcula-se que eles ganham até US$ 5 bilhões por ano ajudando migrantes através das fronteiras, muitas vezes roubando-os no caminho. A Covid fez com que os governos fechassem quase todas as fronteiras. Isso cria uma oportunidade para as gangues, que cobram altas taxas para contrabandear pessoas e mercadorias, por exemplo, entre a Venezuela e a Colômbia.

Os grupos criminosos que se saíram melhor na pandemia são aqueles com fortes redes internacionais. As gangues mexicanas, algumas das quais usavam o porto chileno de Valparaíso para transportar drogas antes da pandemia, estavam bem posicionadas para aumentar as atividades ali durante o período. Mas a natureza dessas parcerias está mudando. As redes criminosas contam menos com o controle rígido dos chefões tradicionais colombianos e mexicanos. Para usar o jargão de gerenciamento, eles estão descentralizando. O Primeiro Comando da Capital terceiriza “trabalho por empreitada” para subsidiárias paraguaias.

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Essa expansão regional aumentou a violência nas Américas. Gangues mexicanas criaram problemas no centro do Chile para desviar a atenção de suas atividades nos portos. As guerras territoriais entre grupos rivais no México ou entre gangues brasileiras pelo acesso a rotas de tráfico e recursos naturais na Amazônia estão crescendo. Em Tulum, um resort de praia mexicano, houve três batalhas de gangues nos últimos três meses, incluindo uma em que dois turistas foram mortos no fogo cruzado.

Bolsões de violência podem ser encontrados em toda a região. Amambay, departamento paraguaio na rota das drogas controlada pelo Primeiro Comando da Capital, tem apenas 2,4% da população do país, mas em 2020 era responsável por quase um terço dos assassinatos.

No Equador, o presidente Guillermo Lasso declarou estado de emergência em outubro de 2021 para combater a violência das drogas, após um motim na prisão que matou 119 presidiários. A decapitação de seis pessoas durante os motins e um aumento nacional do crime nas ruas junto com os assassinatos foram considerados evidências de que duas gangues mexicanas, Sinaloa e Jalisco New Generation, estavam travando uma guerra por procuração pelo controle das cadeias de abastecimento. Essa violência extrema é rara fora do México. Mas Christian Zurita, um repórter local, acredita que é mais provável que a brutalidade represente uma luta doméstica por participação no mercado, causada pela divisão da maior gangue do Equador, Los Choneros.

Quando pesquisados, a maioria dos chilenos agora diz que o combate ao narcotráfico é a questão de segurança nacional mais importante, acima da Covid e da mudança climática. Essas preocupações levaram José Antonio Kast, um candidato de extrema direita que prometeu banir os narcofunerais, ao segundo turno presidencial do Chile; uma disputa que ele perdeu em 19 de dezembro.

Esses medos podem ser encontrados em toda a região. De acordo com um relatório recente do Gallup, as pessoas na América Latina são, junto com as da África Subsaariana, as menos propensas a se sentir seguras em seus bairros, conforme medido pela confiança na polícia e pela sensação de segurança ao voltar para casa.

O ponteiro e o dano causado

A maioria das empresas foi forçada a se adaptar ao estranho mundo pandêmico: seja lutando contra o botão “mudo” do Zoom ou lidando com a escassez de produtos básicos. Da mesma forma, a Covid forçou o Primeiro Comando da Capital a se tornar mais sofisticado, pensa Ryan Berg, do Centro de Estudos Estratégicos e Internacionais (CSIS), um think tank com sede em Washington DC. O grupo expandiu-se para áreas legítimas — fabricação de desinfetantes para as mãos, por exemplo — e encontrou novas maneiras de lavar dinheiro. Outras gangues provavelmente se expandirão para as indústrias legais, acredita Mia.

Mas as drogas continuam sendo a fonte mais fácil de lucros para as gangues, e assim continuarão enquanto forem ilegais. A pandemia parece não ter restringido a demanda pela maioria das drogas. Nem os bloqueios impediram os fornecedores de satisfazer a demanda voraz por elas. Quaisquer que sejam as calamidades globais que afetem as gangues de traficantes, as recompensas de seu comércio dão a elas um poderoso incentivo para se adaptarem.

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#PraTodosVerem: fotografia em plano fechado que mostra as pontas de duas ampolas de vidro, uma transparente e outra de cor âmbar, contendo líquido, sobre uma nota de cem dólares estadunidenses. Foto: tOrange.biz.

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