Cérebros adolescentes podem ser especialmente vulneráveis à maconha e outras drogas

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Os adolescentes têm maior probabilidade de se viciarem em cannabis e outras substâncias do que jovens em idade universitária ou mais velhos, segundo um novo estudo realizado nos EUA. As informações são do NYT

Adolescentes que experimentam maconha e drogas prescritas são mais propensos a ficar viciados nelas do que jovens que experimentam essas drogas pela primeira vez quando estão em idade universitária ou mais velhos, de acordo com uma nova análise de dados federais realizada nos EUA.

A pesquisa sugere que os jovens podem ser particularmente vulneráveis ​​aos efeitos inebriantes de certas drogas e que a exposição precoce pode preparar seus cérebros para desejá-los. As descobertas têm implicações para os formuladores de políticas de saúde pública, que nos últimos anos pediram mais exames e medidas preventivas para reverter um aumento acentuado na vaporização de maconha entre os adolescentes.

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O novo estudo, publicado na JAMA Pediatrics e liderado por uma equipe de cientistas do Instituto Nacional sobre Abuso de Drogas (NIDA) dos EUA, buscou obter uma melhor compreensão de como o cérebro dos adolescentes responde a uma variedade de drogas comumente usadas para fins de lazer por adultos. Pesquisas anteriores sugeriram que a exposição precoce à maconha, nicotina e álcool pode levar a um desenvolvimento mais rápido de transtornos por uso de substâncias. Mas a nova análise lançou uma rede mais ampla, examinando os efeitos de nove drogas diferentes, incluindo analgésicos opioides, estimulantes, maconha, álcool, cigarros de tabaco, cocaína, heroína, metanfetamina e tranquilizantes.

 Cérebros adolescentes podem ser especialmente vulneráveis à maconha e outras drogas

Os pesquisadores usaram dados da Pesquisa Nacional sobre Uso de Drogas e Saúde do governo estadunidense, um estudo anual monitorado de perto que rastreia o uso de substâncias e problemas de saúde mental entre os residentes do país. A nova pesquisa se concentrou em dois grupos de idade: adolescentes entre 12 e 17 anos e jovens adultos de 18 a 25 anos. O álcool foi de longe a substância mais comumente usada em ambos os grupos: um quarto dos adolescentes e 80% dos adultos jovens disseram que o usaram. Cerca de metade dos jovens adultos disse já ter experimentado cannabis ou tabaco. Mas entre os adolescentes, esse número era menor: cerca de 15% disse ter experimentado cannabis e 13% disse que já havia experimentado tabaco.

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O mais preocupante para os autores do novo estudo foi quantas pessoas desenvolveram um transtorno por uso de substâncias, indicando que sua experimentação havia se espiralado em um vício. Os pesquisadores descobriram que um ano depois de experimentar a maconha pela primeira vez, 11% dos adolescentes se tornaram viciados nela, em comparação com 6,4% dos jovens adultos. Ainda mais impressionante foi que, três anos depois de experimentar a droga pela primeira vez, 20% dos adolescentes tornaram-se dependentes dela, quase o dobro do número de adultos jovens.

Adolescentes que experimentaram drogas prescritas também tinham maior probabilidade de se tornarem dependentes. Cerca de 14% dos adolescentes que tomaram estimulantes prescritos para uso recreativo desenvolveu um transtorno por uso de substâncias em um ano, em comparação com apenas 4% dos adultos jovens. E enquanto 7% dos jovens adultos que experimentaram analgésicos opioides tornou-se dependente logo após tomá-los, esse número subiu para 11,2% entre os usuários mais jovens.

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Para álcool e tabaco, entretanto, não houve muita diferença entre os dois grupos de idade: tanto os jovens mais velhos quanto os mais jovens tinham uma taxa semelhante de desenvolvimento de transtorno por uso de substâncias. E para drogas ilícitas como cocaína e heroína, o número de adolescentes que as usaram foi muito pequeno para que os pesquisadores tirassem conclusões significativas.

Uma possível explicação para as descobertas é que os jovens que têm maior predisposição para desenvolver um vício podem estar mais propensos a procurar drogas ilícitas mais cedo. Mas a Dra. Nora Volkow, autora sênior do novo estudo e diretora do NIDA, disse que é sabido que a cannabis e outras drogas podem ter um efeito potente no cérebro de adolescentes porque os mesmos ainda estão em desenvolvimento. Os cérebros mais jovens exibem maior plasticidade, ou capacidade de mudança, do que os cérebros relativamente estáticos de indivíduos mais velhos. Como resultado, drogas como a cannabis têm maior probabilidade de alterar as conexões sinápticas em cérebros mais jovens, levando a memórias mais fortes de prazer e recompensa.

“É um processo de aprendizagem quando você se torna viciado”, disse a Dra. Volkow. “É um tipo de memória que fica embutida em seu cérebro. Isso ocorre muito mais rápido no cérebro de um adolescente”.

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Estudos mostram que o uso regular de maconha pode afetar a cognição em adolescentes, levando a prejuízos em partes do cérebro que estão envolvidas no aprendizado, raciocínio e atenção. Ainda assim, nos últimos anos, a crescente popularidade dos cigarros eletrônicos levou a um aumento acentuado no número de adolescentes que vaporizam a nicotina e a maconha, uma tendência que alarmou as autoridades de saúde pública. Alguns estudos sugerem que os adolescentes também podem estar mais propensos a experimentar maconha à medida que mais e mais estados legalizam seu uso adulto.

A Dra. Volkow disse que conforme os estados implementam novas regulamentações sobre a maconha, os legisladores devem trabalhar em medidas destinadas a proteger os adolescentes. Ela enfatizou que os pediatras e dentistas deveriam examinar o uso de drogas em seus pacientes jovens, perguntando-lhes sobre isso. E ela alertou os pais para não descartar o uso de maconha em jovens e adolescentes como algo inofensivo.

“No que se refere à maconha, as drogas que estavam disponíveis quando os pais de hoje eram adolescentes são muito diferentes das que estão disponíveis agora”, disse ela. “O teor de THC é muito maior e quanto maior o teor de THC, maior o risco de efeitos adversos”.

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#PraCegoVer: fotografia que mostra as mãos de uma pessoa acendendo um pipe retangular preto com um isqueiro; detalhe para o esmalte preto que aparece nos polegares. Imagem: Smoke Honest / Unsplash.

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