Canadá: euforia da maconha legal se evapora com decepção nos negócios

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A empolgação pré-legalização da maconha no Canadá, que se refletiu num grande pico das ações, após pouco mais de um ano, dá lugar a um mercado em queda que luta para atrair consumidores e competir com o comércio ilícito. Com informações do NYT, e tradução pela Smoke Buddies

Quando o Canadá se tornou o primeiro grande país industrializado a legalizar a maconha recreativa, visões de bilhões de dólares em lucros inspiraram produtores, varejistas e investidores, fazendo com que o mercado de ações subisse na chamada corrida verde.

Um ano depois, a euforia desapareceu.

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“Ninguém quer investir nela agora”, disse John-Kurt Pliniussen, professor de marketing da Smith School of Business da Universidade do Queen, em Kingston, Ontário.

Isso ocorre porque aqueles que investiram geralmente perderam dinheiro. Durante o primeiro ano após a legalização, o valor das ações das seis maiores empresas de maconha do Canadá caiu em média 56%, de acordo com os dados da cotação das ações.

As empresas de maconha dizem que uma reviravolta é apenas uma questão de tempo, esperando que um grande passo ocorra, com bebidas e alimentos com maconha chegando ao mercado legal.

Mas os problemas que assolaram o primeiro ano permanecem.

Uma é que os governos provinciais de Ontário e Quebec, cujos habitantes representam cerca de dois terços da população do Canadá, abriram ou licenciaram lojas legais de maconha em um ritmo glacial — apesar de uma clara demanda. Os clientes em potencial ainda estão mal atendidos com apenas 24 lojas de maconha legais para os 17,5 milhões de residentes de Ontário. Muitos ainda estão comprando no mercado clandestino.

E livre de impostos, o mercado clandestino é geralmente mais barato em todo o país.

Outro problema, dizem muitos na indústria, é que a estrutura regulatória elaborada para a cannabis legal tem sido um impedimento para as vendas. Os regulamentos do Canadá foram projetados apenas para descriminalizar o uso da maconha, não necessariamente incentivá-la. O resultado é um sistema que imita a abordagem do país ao tabaco e bloqueia amplamente o marketing e a publicidade.

“Este último ano foi muito doloroso”, disse Eric Kirzner, professor emérito de finanças da Rotman School of Management da Universidade de Toronto, que comparou o destino dos estoques de maconha a quedas anteriores no compartilhamento de tecnologia. “A maconha dificilmente é a indústria de tecnologia, mas para mim as histórias são semelhantes no sentido de que tínhamos todos os tipos de hype.

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#PraCegoVer: fotografia em vista diagonal que mostra uma esteira branca, com bordas metálicas, repleta de buds de cannabis, que são verificados por um funcionário, trajando protetor auricular de cor verde-claro, luvas laranjas e máscara e touca brancas; o registro foi feito no interior da fábrica da Canopy Growth, em Smiths Falls. Foto: Chris Wattie | NYT.

Pliniussen não vê a abertura do mercado de produtos comestíveis como um ponto de virada.

“Imagino que isso aconteça como ondas lentas em um lago, em oposição a um tsunami de emoção”, disse ele. “O que temos agora é o que vamos ter — é isso”.

Apesar das esmagadoras decepções nos negócios, houve um ponto positivo: a experiência do primeiro-ministro Justin Trudeau em legalizar a cannabis não transformou o Canadá em um país chapado, como se temia amplamente.

Motoristas comprometidos por maconha não estão ameaçando as rodovias do país, e os trabalhadores não estão usando maconha no trabalho. Nem houve muita mudança no uso da maconha, exceto por um pequeno aumento entre as pessoas com mais de 65 anos, de acordo com o Statistics Canada, a agência de censos do governo.

“Isso meio que caiu”, disse Michael Amlung, professor de psiquiatria da Universidade McMaster em Hamilton, Ontário, que estuda o uso da maconha. “A resposta predominantemente esperada não aconteceu”.

Para as empresas, as dificuldades econômicas crescentes foram difíceis. Veja a Canopy Growth, a maior produtora canadense.

Os negócios da Canopy têm sua sede em Smiths Falls, Ontário, outrora a casa da Hershey Canadá. Um amplo complexo de salas de cultivo e processamento de maconha substituiu as linhas de montagem que uma vez cuspiram milhares de barras de chocolate e copos de manteiga de amendoim todos os dias.

Hoje em dia, a construção está crescendo na fábrica, com novas adições sendo construídas em ambos os lados da antiga fábrica de chocolate. No interior, junto com as salas de cultivo e processamento de maconha, a fabricação de chocolate está de volta em uma escala muito menor e com um novo ingrediente adicionado. Do outro lado da rua, os técnicos estão fazendo os ajustes finais nos equipamentos de uma nova fábrica de engarrafamento e enlatamento de 14.000 metros quadrados que em breve produzirá bebidas infundidas com maconha.

Mas durante os primeiros seis meses de seu atual ano fiscal, a Canopy perdeu 1,6 bilhão de dólares canadenses. Bruce Linton, fundador da empresa, ex-presidente e executivo-chefe que já foi o porta-voz de fato da indústria, foi demitido no início deste ano.

Entre seus problemas, a Canopy lutava com a conversão de estufas na Colúmbia Britânica e Quebec que uma vez cultivou plantas para a produção de algo para fumar. Ele construiu sistemas caros em Smiths Falls para transformar plantas de qualidade inferior em óleo, apenas para descobrir que os canadenses, esmagadoramente, preferem fumar os botões de flores secas das plantas.

E os custos aumentaram à medida que corriam para atender às demandas do novo mercado.

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#PraCegoVer: fotografia de dois funcionários da Canopy Growth, usando máscara e touca, com metade do corpo encoberto por plantas de maconha que preenchem quase toda a imagem. Foto: Chris Wattie | NYT.

Leia – Canadá: um ano de maconha legal e muitos consumidores ainda compram do mercado ilícito

A Constellation Brands, empresa estadunidense que é o maior acionista da Canopy e também proprietária da cerveja Corona e do vinho Robert Mondavi, cortou mais investimentos. A empresa colocará um de seus executivos no antigo cargo de Linton, no próximo mês.

As ações da Canopy, que atingiram 70 dólares canadenses durante a preparação para a legalização, agora caíram cerca de 66%.

Rade Kovacevic. Presidente da Canopy, ainda está otimista.

“Foi um passeio muito emocionante”, disse Kovacevic, apesar dos “pontos problemáticos de curto prazo”.

Ele acrescentou que a “parte mais emocionante” virá à medida que produtos comestíveis e outros produtos se tornarem mais amplamente disponíveis.

“Não somos uma empresa presente nos próximos três trimestres, somos uma empresa presente nas próximas três décadas”, disse Kovacevic, que começou no setor como lobista de dispensários de maconha medicinal.

As variações de cenário da Canopy têm ocorrido na maioria de seus principais concorrentes. Alguns sofreram problemas piores.

Por exemplo, a licença de cultivo da CannTrust Holdings foi suspensa depois que o órgão regulador federal da Health Canada soube que a empresa usava um muro falso para ocultar uma área ilícita de cultivo dos inspetores.

O principal executivo da empresa, um ex-banqueiro, foi demitido e a empresa está agora sob investigação policial. Suas ações estão em risco de serem removidas da bolsa TSX em Toronto.

Um grande problema para os produtores geralmente é que ainda não é fácil para muitos canadenses comprar maconha legalmente, particularmente em Ontário.

Pouco antes da legalização, um governo conservador tomou o poder na província e rapidamente cancelou um plano do governo liberal que previa a venda através de lojas pertencentes ao governo.

Mas o professor Amlung disse que a pesquisa mostrou que os canadenses preferiam comprar maconha nas lojas.

“Online, eles não conseguem ver o produto”, disse ele. “Eles não podem cheirar o produto, e muitas coisas que fazem parte da compra de cannabis”.

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#PraCegoVer: fotografia que mostra cinco potes redondos transparentes, contendo flores de cannabis, sobre uma bancada de cor bege-claro, onde vê-se pequenas placas de identificação fixadas atrás de cada pote; ao fundo, fora de foco, três pessoas estão próximas a uma parede com prateleiras repletas de produtos. Foto: Chris Wattie | NYT.

Na quinta-feira, Ontário anunciou que estava aumentando seus limites de licenças de lojas e emitirá cerca de 20 licenças mensais, a partir de março de 2020. Mas, por enquanto, a falta de lojas em Ontário e em Quebec ajuda a manter o mercado clandestino à tona.

Pesquisas da Statistics Canada descobriram que apenas 28% dos compradores de cannabis atendem a todas as suas necessidades de maconha através de fontes legais.

Não há loja legal de maconha em Smiths Falls; a Canopy não teve permissão para substituir a outlet da Hershey por uma própria. Mas nas proximidades de Ottawa, com 1 milhão de habitantes, Mimi Lam, ex-banqueira de investimento, é dona de uma das três lojas legais da capital nacional.

Restrições estritas de marketing significam que os transeuntes não podem ver sua loja, a Superette. Mas, uma vez que os clientes passam por uma verificação de identidade para provar que têm pelo menos 19 anos, entram em uma loja que é um pastiche de uma lanchonete dos anos 1950 — um onde buds de maconha estão em displays no lugar de dônutes e muffins.

Numa noite recente, a maioria dos compradores que saíam da loja da Sra. Lam, que fica em uma movimentada rua comercial de um bairro de classe média alta, se recusou a falar sobre suas compras.

Uma das poucas pessoas que conversaram o fez com a condição de que ela fosse identificada apenas pelo seu nome, Shauna. Estudante universitária, ela disse que temia que o nome completo pudesse prejudicar suas perspectivas de emprego após a formatura.

Ela disse que ainda existe um estigma associado ao uso da maconha, acrescentando que ela a usa para se concentrar enquanto estuda. Ela disse que mudou para Superette do mercado ilegal devido a preocupações com a segurança das drogas de rua.

Ao contrário de muitas pessoas no comércio de maconha do Canadá, Lam está ganhando dinheiro, embora não tanto quanto ela esperava. Ela disse que, para que a indústria realmente tenha sucesso, o governo precisa afrouxar os regulamentos.

“Esta é uma oportunidade real para os players deste país realmente brilharem e mostrarem ao resto do mundo o que podemos fazer e impulsionar as fronteiras da integração da cannabis na sociedade”, disse ela.

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#PraCegoVer: fotografia (de capa) em plano fechado que mostra a face de uma pessoa, em perfil, que acende um baseado enrolado em seda estampada com desenhos de folhas de bordo vermelha, e, ao fundo desfocado, outras pessoas. Foto: Carlos Osorio | Reuters.

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