Califórnia (EUA) deveria limpar condenações por cannabis: dezenas de milhares ainda estão definhando

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Quando os eleitores da Califórnia legalizaram a maconha para uso adulto em 2016, uma promessa foi a criação de um caminho legal para liberar muitas condenações anteriores relacionadas à planta. Contudo, dezenas de milhares de californianos ainda estão presos a crimes, contravenções e outras condenações em seus registros. Saiba mais na reportagem do Los Angeles Times, traduzida pela Smoke Buddies

Quase duas décadas atrás, em uma estrada deserta no condado de San Bernardino, Califórnia (EUA), Sara Rodriguez foi parada e presa com 10 pequenos pacotes de cannabis em seu carro. Ela foi condenada por um crime, posse da droga para venda, e eventualmente passou mais de dois anos na prisão.

Nos anos seguintes, Rodriguez, 39, tornou-se a primeira de sua família a ir para a faculdade, e em junho se formou na UCLA com mestrado em bem-estar social.

Mas Rodriguez ainda tem um crime em sua ficha — uma potencial mácula para os empregadores e o conselho estadual de licenciamento de assistência social.

Quando os eleitores da Califórnia legalizaram a cannabis para uso adulto em 2016, uma promessa foi a criação de um caminho legal através das cortes para liberar muitas condenações anteriores relacionadas à maconha ou reduzi-las a uma acusação menor.

Foi um passo defendido por defensores da reforma, destinado a corrigir muitas das injustiças infligidas pela guerra do país às drogas que foi desproporcionalmente travada contra pessoas pobres e comunidades de cor.

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Mas, apesar de uma lei de 2018 destinada a acelerar e automatizar o processo, dezenas de milhares de californianos como Rodriguez ainda estão presos a crimes, contravenções e outras condenações em seus registros, segundo uma investigação do Los Angeles Times.

Pelo menos 34.000 registros de maconha ainda não foram totalmente processados ​​pelas cortes, de acordo com uma análise de dados fornecida por funcionários judiciais em todo o estado. O número é mais que o dobro do registrado em agosto, antes que o Times começasse a questionar os tempos de processamento lentos.

Os atrasos na liberação das acusações de drogas podem ter consequências terríveis para aqueles que procuram emprego, licenciamento profissional, moradia, empréstimos e em outros casos em que são necessárias verificações de antecedentes.

As cortes surgiram como o principal gargalo em um processo que envolveu o Departamento de Justiça (DOJ) do estado e os promotores em 58 condados. Embora vários condados tenham se movido agressivamente para limpar os registros, muitos outros se moveram a passo de caracol. Algumas cortes — inclusive em Riverside e San Bernardino, onde Rodriguez foi condenada — não processaram totalmente um único caso.

 Califórnia (EUA) deveria limpar condenações por cannabis: dezenas de milhares ainda estão definhando

A condenação criminal de Rodriguez foi um dos cerca de 5.400 casos de cannabis que estavam essencialmente acumulando poeira em San Bernardino. Foto: Irfan Khan / Los Angeles Times.

Funcionários da corte culparam uma combinação de fatores por atrasos, incluindo Covid-19, escassez de pessoal, sistemas de gerenciamento de casos desatualizados, registros antigos que exigem revisão manual e problemas técnicos.

A Corte Superior do Condado de San Bernardino “foi severamente impactada pela Covid-19 por estar parcialmente fechada por 75 dias e sofrer escassez de pessoal, doenças e quarentena, além de severas reduções orçamentárias”, escreveu a porta-voz Julie Van Hook em um e-mail.

Mas muitos defensores veem os atrasos como uma continuação de um longo padrão de fracasso em lidar com o impacto díspar das políticas de drogas sobre as pessoas de cor, especialmente para os californianos negros, que por décadas tiveram as maiores taxas de prisão no estado.

“Quando é uma questão que está afetando amplamente os negros, avançamos lentamente para fazer as coisas”, disse Eliana Green, advogada da Hood Incubator, que defende a equidade racial e econômica na indústria da cannabis.

O procurador-geral da Califórnia Rob Bonta, autor da lei para limpar registros criminais enquanto serviu no legislativo estadual, reconheceu problemas com sua implementação.

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O procurador-geral da Califórnia Rob Bonta foi o autor de uma lei de 2018 para limpar milhares de condenações relacionadas à cannabis. Foto: Allen J. Schaben / Los Angeles Times.

“Não é aceitável. Está demorando muito”, disse Bonta ao The Times em entrevista.

Cerca de 117.000 californianos obtiveram alívio legal por suas condenações por maconha, disse Bonta, mas o estado enfrentou desafios significativos, principalmente devido à falta de um sistema de registros estadual centralizado.

“Que pena!”, disse Felicia Carbajal, diretora executiva do Centro de Impacto Social em Los Angeles. “A comunidade merece mais do que as meias medidas que estamos vendo sobre isso”.

Muitos defensores públicos e procuradores distritais compartilharam preocupações semelhantes de que o esforço do estado não tinha os recursos e a tecnologia necessários para ter sucesso.

O procurador distriral do condado de Yolo, Jeff Reisig, descreveu os sistemas de registro da corte na Califórnia como “totalmente errados”.

“Não há coordenação. Os condados não se comunicam entre si. Eles mal se comunicam com o DOJ”, disse Reisig. “Você tem 58 condados na Califórnia e cada um é como seu próprio estado.”

A lei de 2018 — Assembly Bill 1793 — deveria eliminar condenações passadas por cannabis em massa, eliminando a necessidade de apresentar petições judiciais individuais — um processo oneroso que poucos californianos realizaram, seja por falta de recursos ou consciência de que era uma opção. O ônus foi colocado no estado para automatizar o processo de identificação de casos elegíveis, atualização de registros e dispensa e lacração de muitos deles para que não apareçam nas verificações de antecedentes.

A lei pioneira foi a primeira no país a oferecer liberação automática de registros para condenações por maconha. Pelo menos seis outros estados olharam para a Califórnia e modelaram legislação semelhante.

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“A visão”, disse Bonta, era “que o governo deveria ter um papel primário e central na entrega dos direitos existentes às pessoas, em vez de fazê-las lutar por isso e encontrá-lo e dar dez passos diferentes”.

O departamento de justiça enviou aos promotores 191.055 casos de maconha potencialmente elegíveis para revisão. Seu prazo era 1º de julho de 2020, para enviar os casos às cortes, e a maioria dos condados cumpriu.

Mas a lei não deu às 58 cortes superiores da Califórnia um prazo para completar seu fim: atualizar os registros dos casos e transmiti-los de volta ao departamento de justiça, que mantém o banco de dados de antecedentes criminais em todo o estado e responde às verificações de antecedentes.

O Times coletou dados de mais de três dúzias de cortes superiores em todo o estado e descobriu que muitos condados estão se movendo lentamente. A Corte Superior do Condado de Riverside não processou totalmente nenhum de seus 21.000 casos.

Muitas cortes estavam em estágios variados: por exemplo, o condado de Alameda processou 58% dos casos e o condado de Santa Cruz 39%. O condado de Kern está em 18%.

Autoridades do condado de Kern citaram falhas técnicas pelo atraso na entrega dos casos ao DOJ. Autoridades de Santa Cruz disseram que seu progresso parou por que a corte estava aguardando uma correção de software de seu fornecedor de sistema de gerenciamento de registros.

Alguns condados se saíram melhor. Apesar da pandemia, Santa Clara terminou seus 11.500 casos em abril de 2020. Los Angeles terminou o processamento de 66.000 casos no final de 2021.

Os atrasos não são por falta de financiamento. As cortes receberam US$ 16,83 milhões do orçamento do estado para pagar os custos de processamento de registros, como pessoal e desenvolvimento de tecnologia da informação. O Conselho Judicial da Califórnia, que supervisiona as cortes superiores, distribuiu o dinheiro entre os condados, mas um representante disse que a agência não monitora como os fundos são usados ​​ou quanto progresso as cortes fizeram.

 Califórnia (EUA) deveria limpar condenações por cannabis: dezenas de milhares ainda estão definhando

Rodriguez se formou na UCLA em junho com mestrado em bem-estar social. Ela viajou para os escritórios do Departamento do Xerife de San Bernardino para obter a documentação para sua inscrição no conselho estadual de licenciamento de serviço social. Foto: Irfan Khan / Los Angeles Times.

O Inland Empire tem uma das menores taxas de liberação do estado.

No condado de San Bernardino, a condenação criminal de Rodriguez foi um dos cerca de 5.400 casos de cannabis que estavam essencialmente acumulando poeira. Após perguntas do Times, a corte começou a revisar os registros no final de 2021, mas nenhum dos casos foi concluído, confirmou um representante.

A vice-chefe de operações da Corte Superior do Condado de Riverside, Carrie Snuggs, apontou “atrasos gerais relacionados à pandemia”, problemas técnicos e pessoal inadequado.

As autoridades de lá terminaram de revisar alguns milhares de delitos e infrações, mas todos os 17.400 crimes permaneceram. E a corte não enviou nem mesmo as contravenções e infrações ao DOJ por causa de um aparente mal-entendido de instruções, descobriu o Times. (Após perguntas do Times, o DOJ disse que estava auxiliando a corte em sua primeira transmissão de casos.)

“Não é uma prioridade. Isso é algo que foi exigido por lei e eles ainda não estão fazendo isso”, disse Shaun LeFlore, um organizador em Riverside do grupo All of Us or None, que defende pessoas anteriormente encarceradas. “Para essas 21.000 pessoas em Riverside ou 5.400 pessoas em San Bernardino, elas merecem ter suas vidas de volta.”

Quando Rodriguez saiu da prisão, “um crime realmente parecia uma destruição de sonhos”, disse ela. Ela foi recusada para empregos e, se não morasse com a mãe, provavelmente teria sido recusada para moradia. Muitas comunidades na Califórnia têm políticas de “moradia livre de crimes”, que muitas vezes pressionam os proprietários a excluir inquilinos com antecedentes criminais. E às pessoas podem ser negadas moradias públicas em razão de condenações por drogas.

Mas Rodriguez encontrou um lugar no ensino superior e frequentou a Cal Poly Pomona, onde se juntou a um programa chamado Project Rebound, uma rede de apoio para alunos ex-presidiários nas escolas da Universidade Estadual da Califórnia. Ela e seus amigos do grupo ajudaram uns aos outros a encontrar moradia e empregos, levando-a a fazer uma pós-graduação na UCLA.

 Califórnia (EUA) deveria limpar condenações por cannabis: dezenas de milhares ainda estão definhando

Rodriguez fala em um microfone para o Project Rebound, que apoia estudantes ex-encarcerados no campi da Cal State. Depois de passar mais de dois anos na prisão, Rodriguez encontrou um lugar para si no ensino superior e passou a se formar na UCLA. Foto: Jason Armond / Los Angeles Times.

No entanto, ela temia que sua carreira pudesse atingir obstáculos até que sua condenação criminal fosse rebaixada para uma contravenção.

“Eu me sinto muito sobrecarregada e presa”, disse Rodriguez. “Eu tinha a impressão de que isso aconteceria automaticamente, mas não foi.”

Sob outra lei estadual recente, o conselho de licenciamento de serviço social, pelo menos em teoria, não pode negar seu pedido com base apenas em sua condenação. Mas a realidade poderia ser uma questão diferente, disse ela, e uma contravenção parece muito melhor do que um crime.

Muitos defensores disseram que o atraso na limpeza de registros atinge especialmente as comunidades negras e latinas. Embora estudos nacionais mostrem que o uso de maconha é aproximadamente o mesmo entre brancos, negros e latinos, em 2015 na Califórnia, as taxas de detenção por maconha para latinos foram 1,4 vez maiores do que para brancos, e os californianos negros foram presos 3,5 vezes a taxa de pessoas brancas, de acordo com um relatório de 2016 da Drug Policy Alliance. Naquele ano, os negros eram quase cinco vezes mais propensos do que os brancos a serem presos por um crime de maconha, segundo o relatório.

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“Cria uma subclasse permanente. Ao não expurgar os registros de maconha, estamos ajudando a fomentar a pobreza [para negros e pardos]”, disse a advogada Vonya Quarles, diretora executiva da Starting Over, que presta serviços para pessoas anteriormente encarceradas no Inland Empire e em Los Angeles. “Os tipos de empregos disponíveis para pessoas com condenações criminais não são tão bons quanto os tipos de empregos disponíveis para pessoas sem elas”.

Sob a AB1793, que se aplicava retroativamente a condenações por maconha com base em posse, venda, cultivo e transporte, os promotores tinham muita discrição: eles podiam contestar casos identificados pelo DOJ e eram livres para adicionar mais nomes à lista daqueles que se qualificavam para alívio. Muitos promotores rebaixaram os crimes a contravenções; e as contravenções e infrações — que não eram mais ilegais sob a Proposição 64 — eles dispensaram e selaram.

Selar um caso significa que a condenação é apagada do registro público. Nesse sentido, está “limpo”.

Em Los Angeles, o ex-procurador distrital Jackie Lacey, enfrentando um desafiante da reforma nas eleições de novembro de 2020, anunciou que peticionaria à corte para selar todos os 66.000 casos de maconha.

A Corte Superior do Condado de Los Angeles concluiu a atualização dos registros e enviou a maior parte de seus casos ao DOJ em abril, disse um representante.

Em todo o estado, o DOJ ainda não selou cerca de 10.000 casos, e 4.000 dessas condenações são de Los Angeles.

Mas o DOJ desenvolveu maneiras de contornar alguns problemas potenciais, disseram autoridades. Por exemplo, algumas verificações de antecedentes que passam pelo DOJ — como aquelas para habitação pública e emprego — são sinalizadas para agilizar o selamento de condenações por maconha se aparecerem.

O defensor público do Condado de Los Angeles, Nick Stewart-Oaten, disse que as cortes, o DOJ e a polícia ainda precisam sincronizar totalmente as informações. Ele disse que está ciente de pelo menos dois casos em que pessoas foram presas e falsamente acusadas de crimes por que suas condenações por maconha não foram atualizadas em nível estadual ou local.

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O procurador distrital do Condado de Los Angeles George Gascón anunciou que planeja fazer uma petição para que mais 58.000 condenações por maconha sejam seladas. Foto: Carolyn Cole / Los Angeles Times.

Neste outono, o sucessor de Lacey, George Gascón, anunciou que seu escritório havia descoberto mais 58.000 condenações por maconha e solicitaria que elas fossem seladas.

O condado de Alameda, que inclui Oakland, não enviou seu primeiro lote de casos ao DOJ até junho de 2021, disseram funcionários da corte. Apenas 4.718 autos foram atualizados e transmitidos até agora, restando 3.438 processos.

O diretor executivo da Corte de Alameda, Chad Finke, disse que a corte está com falta de funcionários durante a pandemia e a contratação tem sido difícil. Os casos restantes exigem revisão manual, pois muitos deles são antigos ou não estão no sistema de registro eletrônico da corte, disse Finke.

“Enquanto isso, os funcionários que temos em nossa divisão criminal têm outros trabalhos que devem realizar todos os dias para garantir que os direitos dos réus sejam protegidos, os prazos sejam cumpridos etc.”, escreveu Finke em um e-mail.

Um dos casos de maconha em Alameda era de Justin, que pediu para ser identificado por seu apelido para evitar questionamentos de seu empregador.

Ele foi preso aos 18 anos depois de dizer que os policiais o pegaram carregando pouco mais de uma onça (28 gramas) de maconha em um frasco de perfume. Em 2007, ele foi condenado por porte criminoso de maconha e sentenciado a três anos de liberdade condicional.

Após a liberdade condicional, a corte reduziu o crime de Justin a uma contravenção. Até recentemente, ele não tinha ideia de que havia leis nos livros que deveriam ter apagado sua ficha.

Ele temia que sua ficha criminal atrapalhasse a obtenção de um visto para trabalhar no exterior. Eventualmente, ele se conectou com um advogado da Root & Rebound, com sede em Oakland, que o ajudou a fazer uma petição à corte. O processo levou cerca de quatro meses e, em meados de outubro, seu registro foi apurado.

“Houve um certo desserviço sendo feito”, disse Justin, 33 anos. “Além de não ser automático, nunca houve transparência sobre o processo”.

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A Corte Superior do Condado de San Diego levou até o final de setembro — mais de um ano e meio — para terminar de revisar 35.662 registros. Quase 26.000 dessas condenações eram crimes. Durante a pandemia, a criação de cortes virtuais, arquivamento eletrônico e audiências de transmissão ao vivo “tomaram prioridade e recursos”, disse a porta-voz da corte Julie Myres em um e-mail.

Mas em meados de novembro, nenhum dos casos havia sido enviado ao Departamento de Justiça para atualizar seu banco de dados de antecedentes criminais, disseram autoridades. Desde então, o DOJ disse que ajudou San Diego em sua primeira transmissão bem-sucedida. (San Diego enviou recentemente 25.550 casos ao DOJ, disseram autoridades.)

San Diego recebeu US$ 2,196 milhões do estado em antecipação ao exigir extensos recursos administrativos para os registros de maconha, mas a corte gastou apenas cerca de US$ 28.000, de acordo com dados do Conselho Judicial. A corte criou programas de computador que quase eliminaram a necessidade de funcionários, disse Myres, e o dinheiro restante será devolvido ao estado.

Em dezembro, o Departamento de Justiça do estado enviou um boletim implorando aos promotores e cortes que acelerassem.

“Pedimos às agências de acusação e cortes que priorizem a implementação do processo de ressentenciamento da cannabis (…) para que os californianos possam obter imediatamente o alívio a que têm direito de acordo com a lei”, disse o boletim.

Bonta disse que sua agência está entrando em contato com as cortes para oferecer recursos e apoio para “garantir que haja clareza no sistema”.

“Estamos aprendendo com isso como sistemas melhores podem levar a impactos reais no terreno para pessoas reais”, disse Bonta. “É uma lição importante e precisamos fazer melhor.”

 Califórnia (EUA) deveria limpar condenações por cannabis: dezenas de milhares ainda estão definhando

Rodriguez conversa com amigos em um recente evento do Project Rebound em Northridge. O programa ajuda estudantes ex-presidiários a ver o quanto é possível em suas vidas, mesmo com antecedentes criminais, disse Rodriguez. Foto: Jason Armond / Los Angeles Times.

Enquanto isso, Rodriguez recentemente entrou em contato com o escritório do defensor público no condado de San Bernardino para começar a apresentar uma petição por conta própria. Eles a avisaram que o processo levaria de seis a oito meses.

A solicitação do conselho de licenciamento de serviço social tinha uma seção inteira pedindo que ela explicasse seu crime. Sabendo que a condenação por muito tempo ainda aparecerá em uma verificação obrigatória de antecedentes, ela elaborou uma longa narrativa sobre sua prisão por maconha, seu tempo de prisão, sua reabilitação e os muitos prêmios e conquistas que acumulou desde então.

“É muito trabalho sempre ter que me explicar”, disse Rodriguez. Eventualmente, ela espera, ela não precisará.

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#PraTodosVerem: fotografia, tirada de cima para baixo, mostra o top bud de um pé de cannabis com pistilos marrons e repleto de tricomas brancos, além das folhas e outras plantas, e um fundo branco, que aparece no canto superior direito do quadro. Imagem: Unsplash | 2H Media.

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