A outra colheita: agricultores de Maryland (EUA) desbravam mercado de cânhamo legal

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A indústria recém-legalizada nos EUA incitou muitos agricultores a trocarem safras tradicionais pela nova colheita, o que saturou rapidamente o mercado. Saiba mais sobre os percalços dos produtores de cânhamo na reportagem de Jon Kelvey para o Carroll County Times, traduzida pela Smoke Buddies

À beira das sombras das montanhas Catoctin, em Keymar, nos EUA, uma canópia de vidro protege 17 acres de plantas do ar frio do lado de fora, em uma tarde no final de fevereiro. A maior parte do que foi plantado no seu interior são flores e plantas anuais; por mais de 35 anos, a Catoctin Mountain Growers fornece crisântemos para o Dia das Mães e poinsétias nas férias de inverno.

Mas escondida do corredor principal, uma planta florida muito diferente cresce sob um teto alto de vidro, uma planta que anuncia sua presença com um aroma distintamente agridoce e pungente que se torna espesso no ar quente e úmido.

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“Essas são provavelmente menores do que você imaginaria”, disse Tyler Van Wingerden, apontando para apenas uma das plantas resinosas verde-escuras — com uma pitada de roxo — em fileiras após fileiras no piso de concreto. “Há em todos os botões; você pode ver esse óleo brilhante. Você pode sentir o cheiro apenas esfregando o dedo nela”.

Eram plantas de cannabis, vários milhares delas nos dois acres internos, mas elas não são maconha medicinal. Elas são legal e bioquimicamente definidas como cânhamo industrial.

“Há pouco menos de 0,3% de THC aqui”, disse Van Wingerden, referindo-se ao delta-9-tetraidrocanabinol, o ingrediente psicoativo da maconha que gera uma “alta”. Ele precisa de um teste laboratorial das plantas antes da colheita para garantir que os níveis de THC não subam acima desse limite.

Mas isso não explica por que as plantas se parecem com maconha, com botões e nomes de cepas como “Trump” e “Cherry”, em vez das plantas altas e magras normalmente produzidas para fibra. “Esta é uma instalação muito cara, e eu preciso receber muitos dólares por pé quadrado, por semana”, disse Van Wingerden. “A fibra não faz isso”.

Em vez de fibra, as plantas de Van Wingerden contêm uma alta porcentagem do canabinoide não psicotrópico canabidiol, também conhecido como CBD, três letras talvez familiares a muitos, desde a exibição de produtos de varejo em todos os lugares e tabacarias a lojas de conveniência que alegam ter a substância.

Van Wingerden investiu no que ele descreve como uma instalação de extração por solvente de última geração, alojada em uma sala especial (nenhum material eletrônico é permitido no espaço fechado com os inflamáveis), para extrair o CBD e outros compostos potencialmente úteis — e não psicotrópicos — que resultam em um material espesso e pegajoso que se parece com um mel âmbar escuro ou melaço armazenado em frascos.

O objetivo pretendido deste “cânhamo industrial” é então mais medicinal ou suplementar do que o nome implica.

Até recentemente, porém, a lei federal fazia pouca distinção, considerando o cânhamo e a maconha de forma idêntica. Ambos foram essencialmente tornados ilegais em 1937 com a Ato de Taxação da Maconha e, após a aprovação do Ato de Substâncias Controladas de 1970, a cannabis foi listada na categoria de substância controlada mais restritiva pela Administração de Repressão às Drogas dos EUA: Anexo I, que também inclui substâncias como LSD e heroína. Mas as restrições federais ao que hoje é chamado de “cânhamo industrial”, a cannabis com níveis extremamente baixos de THC, começaram a diminuir com a aprovação da Farm Bill (Lei Agrícola) de 2014, de acordo com Jim Drews, gerente do programa de relvas e sementes do Departamento de Agricultura de Maryland.

“A Farm Bill de 2014 abriu a oportunidade para instituições de ensino superior e departamentos de agricultura de todo o país conduzirem pesquisas sobre a produção, processamento e comercialização de cânhamo industrial. Para isso, eles permitiram que essas instituições contratassem agricultores para produzir o cânhamo”, disse Drews. “No ano passado, escrevemos os regulamentos e foi a nossa primeira operação no âmbito do programa piloto”.

Então, a Farm Bill de 2018 retirou o cânhamo industrial da lista federal de substâncias controladas, de acordo com Drews.

“Ainda é uma colheita regulamentada e o Departamento de Agricultura dos EUA (USDA) foi cobrado para escrever regulamentos coerentes com a lei agrícola de 2018”, disse ele. O USDA ainda não promulgou os regulamentos finais, mas “mesmo que a novo projeto de lei não seja promulgado em 100%, para qualquer pessoa que queira produzir cânhamo em Maryland está sendo oferecida uma oportunidade através deste programa de pesquisa para aprender como cultivar a colheita“.

De acordo com Van Wingerden, a Catoctin Mountain Growers estava interessada, assim como pelo menos outros três agricultores no Condado de Carroll, além de muitos outros em todo o estado.

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“Meus pais começaram a empresa. Eles tiveram quatro filhos, eu sou um dos quatro e estamos todos de volta à empresa trabalhando”, disse ele. “Queremos continuar produzindo, você sabe, vendo outras oportunidades surgirem, e o cânhamo parecendo ser algo com o qual temos instalações muito boas para jogar”.

Van Wingerden lidera o jogo com o cânhamo para a família, primeiro cultivando ao ar livre na temporada de 2019 e depois com o cultivo experimental indoor — plantado em dezembro, e com o qual os trabalhadores da estufa estiveram ocupados colhendo em fevereiro, retirando as plantas baixas e resinosas de seus vasos e deixando-as secar em bandejas. “Depois de seco, apenas removemos as folhas e os brotos das hastes e então as folhas e brotos são o que extraímos”, disse ele.

Mas, experimento ou não, eles nunca se interessariam em produzir cânhamo se não fosse pelas leis agrícolas de 2014 e 2018 que tornaram legal fazê-lo, de acordo com Van Wingerden.

“Sou totalmente cético. Eu não fumo maconha. Eu nunca o fiz”, ele disse, mas quando se trata de cânhamo, “ficamos impressionados com a legitimidade dessas coisas”.

A Administração de Alimentos e Drogas dos EUA ainda não aprovou a comercialização de extratos de CBD para fins medicinais ou mesmo como aditivo ou suplemento alimentar, mas em 2018 aprovou a primeira droga de prescrição de CBD, Epidiolex da GA Pharmaceuticals, para o tratamento de dois tipos raros de epilepsia. As evidências para outros usos, desde o tratamento da ansiedade até o controle da dor, são mais variadas, mas também complicadas por muitas pesquisas anteriores que estudaram o THC contido na cannabis — não o THC isolado ou extratos de cânhamo industrial.

Mas há a evidência anedótica que chegaria a Van Wingerden, as primeiras histórias de outras pessoas obtendo bons resultados ao tomar o CBD e, em seguida, a evidência de um efeito real em sua própria família.

“Meu pai tem artrite, ele está tomando CBD, que substituiu três de suas prescrições. Ele não aguenta mais, apenas CBD”, disse ele. “Estamos empolgados com o fato de parecer estar sendo realmente útil e efetivamente benéfico para as pessoas. Se for esse o caso, vamos continuar com isso”.

Tem sido uma brincadeira divertida para um mundo em que ele nunca imaginou que entraria, disse Van Wingerden, mas também, é claro, tem sido uma diversão com muito capital — e se tornará realmente divertido quando a matemática somar.

“É um investimento. Estamos vendo dessa maneira e queremos ser o mais objetivos possível com nós mesmos”, afirmou. “Isso se paga? É financeiramente irresponsável?”.

Fazendo as contas

A Universidade de Maryland é uma instituição de concessão de terras, parte do sistema educacional organizado federalmente, criado para incentivar o ensino prático em agricultura, engenharia e outras disciplinas. Portanto, fazia sentido, de acordo com Andrew Ristvey, especialista em extensão para horticultura comercial da universidade, que eles fizessem parceria com agricultores interessados ​​em produzir cânhamo no programa piloto de 2014.

“Maryland tem leis de gerenciamento de nutrientes, e os agricultores precisam ter planos de gerenciamento de nutrientes. Tudo o que produzem precisa ter algum tipo de recomendação de nitrogênio”, afirmou. “Não tínhamos essas informações para o cânhamo, especialmente essas variedades de CBD, então nosso foco era desenvolver as recomendações para as variedades de CBD”.

Suas descobertas? Extremamente variável, com algumas plantas precisando de apenas 50 libras de nitrogênio por acre, mas a maioria caindo entre 100 e 120 libras por acre, “que é menos do que o milho”, disse Ristvey. “Vou lhe dizer que, ela cresceu como uma erva daninha, um trocadilho proposital ou seja o que for, foi incrível. Ela teve um hábito de crescimento incrível”.

Esses insumos tão baixos e uma alta taxa de crescimento, juntamente com os primeiros relatórios sobre o preço a que os agricultores poderiam vender sua safra — às vezes cotações chegando a US$ 60.000 por acre — geraram enorme interesse inicial no cultivo de cânhamo industrial em Maryland, segundo Ristvey.

O CBD no ano passado, em janeiro, estava a um preço médio de US$ 3,50 por ponto percentual. Portanto, se você tivesse um conteúdo de 10% de CBD e tivesse uma libra dessa biomassa com 10% de CBD, você ganharia US$ 3,50 por ponto percentual ou US$ 35 por libra. Uau”, ele disse. “E subiu para US$ 4,35 por ponto percentual em julho do ano passado”.

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Assim, os agricultores correram para plantar no verão de 2019, mas quando eles colheram em outubro ou novembro, o preço caiu para um dólar por ponto percentual, disse Ristvey.

Do lado da produção, o CBD é precificado por ponto percentual de CBD, por libra de biomassa seca, segundo Ristvey, e no final de maio estava sendo vendido por apenas 25 centavos por ponto percentual.

“Há um excesso. Todo mundo está produzindo e o mercado inundou”, afirmou. “Não vejo isso mudando tão cedo”.

Mas isso não significa necessariamente que não há equilíbrio para encontrar onde a produção de cânhamo será lucrativa para alguns agricultores do Condado de Carroll, disse Ristvey. Isso pode significar pensar no cânhamo como mais do que apenas uma colheita para substituir o milho ou soja, e ir além da cultivo apenas das variedades com alto teor de CBD para extração de óleo.

“Faço parte de um grupo de pesquisa de vários estados e muitos de nós estão buscando a ideia de que tudo isso se transformará em plantas com propósitos triplos ou duplos”, disse Ristvey. “Elas se parecerão mais com a sua colheita de fibras. Idealmente, você colherá as flores superiores e cortará seus caules abaixo. Você obterá sementes dessas flores e potencialmente retirará o CBD dessas flores também”.

Se a indústria seguir nessa direção, também poderá haver um valor agregado no cultivo do cânhamo para fins de gerenciamento do solo, principalmente para retirar o excesso de fósforo da terra.

“Solos com alto teor de fósforo são realmente difíceis de reduzir com as rotações de milho e soja, porque você retira apenas o grão, todo o resto fica depositado no solo”, disse Ristvey. “Com o cânhamo, tudo sai. Portanto, podemos ter uma boa opção para a rotação de culturas em solos com alto teor de fósforo, desde que possamos começar a devolver essa indústria de fibras e grãos aos EUA novamente, porque agora é apenas o CBD”.

Mas e os produtores que plantam as variedades com alto teor de CBD agora, como Van Wingerden, que planejava colocar as calças na terra para uma colheita ao ar livre no início de junho? Ristvey acredita que se trata de encontrar algum valor agregado — então, em vez de apenas cultivar cânhamo e vender o material seco para um processador, os agricultores poderiam fazer o mesmo investimento que Van Wingerden fez em seu próprio aparelho de extração de óleo, comercializar e vender um produto de varejo.

Ou eles poderiam imitar a Companhia de Cânhamo do Médio Atlântico de Westminster, oferecendo às pessoas flores fumáveis — brotos que as pessoas podem fumar, mas que não as deixam chapadas.

Uma rota diferente para o cânhamo

Tom Bolton é um farmacêutico em seu trabalho diário — ele possui e opera a Carroll Drugs em Manchester — mas ele tem profundas raízes pessoais na agricultura.

Ele disse que cresceu em uma fazenda de tabaco e estudou extensivamente bioquímica na escola de farmácia. Quando a Comissão de Cannabis Medicinal de Maryland começou a desenvolver regulamentos para a maconha medicinal, Bolton se interessou em combinar esses dois tópicos, juntando-se finalmente a um parceiro agricultor para aplicar a produção e a distribuição desse material vegetal.

“Nós dois fomos rejeitados, o que, você sabe, retrospectivamente, todo mundo diz que tudo acontece por uma razão”, disse ele.

Em 2019, Bolton e seu parceiro de negócios plantaram cinco acres de cânhamo industrial em uma fazenda ao norte de Baltimore, onde, em um dia ensolarado no início de março, Bolton caminhava por um enorme celeiro, olhando as centenas de plantas de cânhamo penduradas de cabeça para baixo nos caibros, girando suavemente e farfalhando na brisa como sinos furtivos ao vento. No chão, aqui e ali, havia enormes fardos de palha.

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“É assim que o tabaco cura”, disse Bolton, outra maneira de o passado informar o futuro. “Nesta sala é ótimo, porque essa palha realmente tem calor, por isso o mantém acima de zero grau aqui e também mantém a umidade. A umidade ideal que você deseja é de cerca de 14% de umidade relativa”.

Isso é especialmente importante porque, enquanto Bolton e a Companhia de Cânhamo do Médio Atlântico estão fazendo alguns extratos, como Van Wingerden, ele tem tratado os brotos verdes de seu cânhamo como um produto final da mesma maneira que os produtores de maconha medicinal, apostando que muitas pessoas se interessarão em fumar flores de cânhamo.

“Por que eles fumariam isso se podem obter maconha medicinal? A realidade é que muitas pessoas que compram isso também têm cartões médicos”, disse Bolton.

Tudo se resume ao que está nas plantas, ele disse. Tanto o THC quanto o CBD vêm dos mesmos precursores químicos na planta da cannabis, de modo que a criação seletiva para altos níveis de THC nas cepas de maconha medicinal e recreativa levou a níveis mais baixos de CBD nessas plantas — assim como a criação para um alto teor de CBD levou a níveis insignificantes de formação de THC no cânhamo industrial.

O CBD interage com o sistema nervoso humano de uma maneira que é um tanto antagônica à maneira como o THC interage, fato que Bolton acredita ter credibilidade nos relatórios de que, enquanto cepas de cannabis altas em THC podem causar ansiedade, especialmente em usuários mais novos, o CBD exerce um efeito antiansiedade. Pelo menos um estudo nos Países Baixos está examinando o uso de CBD em conjunto com a terapia de exposição para tratar pacientes com fobias graves.

O que isso significa, na prática, é que, em vez de apenas cultivar um pouco de cânhamo e vendê-lo a alguém no Colorado para fabricar produtos de cânhamo, Bolton está vendendo flores para fumar em tabacarias aqui no Condado de Carroll e se saindo significativamente melhor ao modelar o negócio além da indústria da maconha medicinal.

“Eu estava prevendo que eles teriam mais valor, e eles têm”, disse ele. “Se eu estivesse cultivando isso apenas para produção de CBD e vendendo para um processador, teria perdido dinheiro este ano, sem dúvida”.

Comparações entre plantas

Ainda existem muitas incertezas no novo mercado de cânhamo industrial, de acordo com Ristvey, e, como na maconha medicinal, existem poucas experiências paralelas que podem ser apontadas para comparação.

Nos séculos 19 e 20, o Condado de Carroll foi líder mundial na produção de outra safra oleosa e arbustiva, erva-formigueira, que produzia um óleo usado para tratar a infecção por vermes parasitas em humanos e animais. Porém, as ervas-formigueiras acabaram por desaparecer como uma cultura comercial viável, uma vez que as alternativas sintéticas se tornaram disponíveis na década de 1960.

O cânhamo industrial também pode ter que lidar com grandes empresas farmacêuticas e seus tratamentos, como Epidiolex, aprovados pela FDA e cobertos por planos de saúde. Enquanto isso, os bioengenheiros da Universidade da Califórnia, em Berkeley, uniram os genes da cannabis a leveduras de cerveja e mostraram que é possível, a princípio, produzir CBD em um biorreator, sem necessidade de área cultivável.

“Tudo o que você precisa fazer é alimentar o açúcar de levedura e produzir CBD”, disse Ristvey. “Não há necessidade de colocá-lo no chão, se preocupar com pragas, se preocupar com trabalho, e é puro CBD que está produzindo”.

Além da erva-formigueira arcaica e da maconha medicinal, o único outro exemplo recente que Ristvey poderia imaginar de uma nova safra que foi trazida para Maryland seria o lúpulo, no início de 2010, como resultado da explosão de microcervejarias e da popularidade das agressivamente lupuladas cervejas India pale ale.

“Eu digo aos meus cultivadores, se você quer saber se uma planta sofre de uma doença, cultive-a em Maryland; nosso clima é perfeito para doenças”, disse ele, “e o lúpulo é muito sensível à umidade e ao calor”.

Ele foi rapidamente visto como um fogo de palha, disse ele. “Foi um fracasso absoluto”.

Mas o lúpulo não é cannabis, para melhor ou para pior.

“Acho que o lúpulo nunca alcançou o interesse que a cannabis tem”, disse Ristvey. “Há muitas pessoas ainda interessadas em produzi-la”.

Dito isso, pode ser que ela venha abaixo como muitos desses produtores podem obter sucesso na planta de mercado de valor agregado, de acordo com Ristvey, pois ele acredita que os fundamentos simplesmente não existem para justificar que Carroll County abandone as espigas de milho por botões pegajosos até o momento, como os olhos podem ver.

“A ideia de que você vai ganhar US$ 60 mil por acre não vai acontecer”, disse ele. “Os agricultores deveriam rasgar seus campos de milho e plantar cânhamo? Não”.

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#PraCegoVer: a fotografia de capa mostra uma flor de cannabis com pistilos amarelos e folhas serrilhadas e uma gota d’água na ponta de uma destas; ao fundo, desfocado, outras flores e caules da planta. Imagem: Shane Rounce | Unsplash.

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