A maconha não pode diminuir seu QI, segundo estudos

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Estudos com gêmeos realizados nos EUA e no Reino Unido derrubaram o mito da relação entre o uso de maconha e a queda de QI. Saiba mais no artigo de Godfrey Pearlson* para a Scientific American, traduzido pela Smoke Buddies

Em todo o mundo, cerca de 188 milhões de pessoas usam maconha todos os anos. A droga foi legalizada para uso recreativo em 11 estados dos EUA e pode se tornar legal no nível federal. Em uma pesquisa da Gallup realizada no verão passado, 12% dos estadunidenses adultos relataram que fumavam maconha, incluindo 22% das pessoas de 18 a 29 anos. Essas são as estatísticas. As consequências permanecem um mistério.

À medida que o acesso à maconha aumenta — e enquanto a aceitação da droga aumenta e a percepção de sua nocividade diminui — é importante considerar o potencial de efeitos nocivos a longo prazo, especialmente em usuários que começam jovens. Uma das consequências mais bem documentadas da maconha é a interferência de curta duração na memória. A substância torna mais difícil obter informações na memória e, posteriormente, acessá-las, com doses maiores causando progressivamente mais problemas. Muito menos documentado, no entanto, é se a droga tem efeitos duradouros nas habilidades cognitivas. Encontrar a resposta para essa pergunta é essencial. Dependendo da gravidade de tais efeitos e de sua persistência, o uso de maconha pode ter impactos significativos na educação, emprego, desempenho no emprego e renda.

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Existem razões plausíveis pelas quais o cérebro adolescente pode ser especialmente vulnerável aos efeitos do uso da maconha. Os canabinoides naturais desempenham um papel essencial na migração e desenvolvimento de células cerebrais a partir da vida fetal. E a adolescência é uma idade crucial para a finalização da escultura cerebral e a proliferação de substância brancaOs hipocampos, estruturas emparelhadas no lobo temporal que são cruciais na formação de novas memórias, são preenchidos com receptores canabinoides. O THC, o principal ingrediente por trás da “alta” da maconha, atua nos receptores canabinoides do cérebro para imitar alguns dos efeitos dos canabinoides endógenos do corpo, como a anandamida. Os efeitos do composto são mais persistentes e não fisiológicos, contudo. Pode desequilibrar processos naturais importantes.

Um relatório importante sobre a maconha apareceu em 2012. Foi publicado por um grupo de pesquisa que acompanhou o desenvolvimento de 1.000 neozelandeses nascidos na cidade de Dunedin, no início dos anos 1970. Tendo avaliado as medidas de cognição e QI a partir dos três anos, os pesquisadores registraram o uso da droga pelos participantes desde o início da adolescência até os 30 anos. Enquanto aqueles que nunca usaram maconha apresentaram ligeiros aumentos de QI ao longo do tempo, os usuários experimentaram quedas constantes de QI proporcional a quanto tempo eles fumaram e à quantidade. Aos 38 anos, os usuários que começaram jovens relataram mais problemas com o pensamento subjetivo e seus amigos íntimos os descreveram como tendo dificuldades de atenção e memória. Aqueles que fumaram maconha pesadamente na adolescência e depois pararam nunca retornaram totalmente à linha de base. O efeito envolveu todos os domínios cognitivos, desde a lembrança de listas de palavras até o processamento de informações, resolução de problemas e atenção. As três dezenas de pessoas que usaram a droga com mais persistência tiveram um declínio geral de cerca de seis a oito pontos de QI. Isso é grande coisa. Então você pode pensar: “Caso encerrado. Fumar maconha faz você ficar idiota”. Mas não tão rápido.

Em um mundo administrado por cientistas maldosos, determinar os efeitos da maconha no QI seria simples: uma metade da população determinada aleatoriamente seria exposta à droga durante a adolescência e o restante receberia um placebo. Os cientistas poderiam comparar os escores cognitivos dos sujeitos antes e depois do uso da maconha e, pronto, você teria sua resposta. Para tais respostas no mundo real, no entanto, contamos com a epidemiologia, um ramo da ciência que aborda questões de nível populacional eticamente. Duas importantes estratégias longitudinais para desembaraçar a questão ‘causa versus consequências’ são estudos de coorte em larga escala e projetos gêmeos. A vantagem da estratégia anterior, usada no estudo de Dunedin, é que cada participante age como seu próprio controle. Dado que toda criança começa com um QI diferente, é simples medir se as pontuações de Johnny ou Janie aumentam ou diminuem com o tempo em relação ao uso de maconha (medido por relatos individuais da quantidade, frequência e duração desse uso).

Maconha na adolescência é ligada a risco maior de depressão

A segunda estratégia procede de uma lógica diferente. Por que os gêmeos crescem com os mesmos antecedentes familiares e são geneticamente muito semelhantes (quase precisamente em gêmeos idênticos), eles formam controles experimentais perfeitos um para o outro. Se o Gêmeo A fuma cannabis enquanto o Gêmeo B não, os pesquisadores têm um miniexperimento rigidamente controlado que ajuda a descartar fatores de confusão, como o trabalho do papai ou o alcoolismo na família de mamãe. Com estudos epidemiológicos de gêmeos, um pesquisador é capaz de analisar uma amostra inteira e resumir todos os efeitos relevantes.

Dois desses pesquisadores são Nicholas Jackson, da Universidade do Sul da Califórnia, e William Iacono, da Universidade de Minnesota, que trabalharam com seus colegas para examinar dados de dois estudos longitudinais de gêmeos adolescentes na Califórnia e em Minnesota. Os pesquisadores mediram a inteligência dos gêmeos entre nove e 12 anos de idade, antes de qualquer uso de drogas, e o fizeram novamente entre 17 e 20 anos. Exatamente como no estudo de Dunedin, os usuários de maconha tiveram escores mais baixos nos testes e mostraram notáveis ​​reduções no QI ao longo do tempo. Mas, na análise de Jackson e Iacono, o uso de maconha e o QI eram completamente não correlacionados, e as medidas de QI caíram igualmente nos usuários e nos abstêmios. Estudos subsequentes de gêmeos, incluindo um realizado com dados do Reino Unido pela equipe Dunedin, corroboraram esses achados de nenhuma relação entre o uso de maconha e um QI em queda.

Como podemos explicar essas discrepâncias? Primeiro, os jovens usuários de maconha têm muitas vezes mais chances de usar álcool e outras drogas ilícitas. E quando os epidemiologistas consideram o consumo excessivo de álcool, nicotina e outras drogas em seus modelos, os efeitos cognitivos da maconha evaporam. Assim, o declínio do QI parece mais inespecífico ao uso geral de substâncias. Mas essa observação não explica por que o QI também cai em gêmeos não usuários de cannabis. Jackson, Iacono e seus colegas observaram que na linha de base, antes de qualquer envolvimento com a substância, os futuros usuários de maconha em uma das duas coortes que eles examinaram já tinham escores de QI significativamente mais baixos. Em outras palavras, a cannabis não diminuiu seu QI; ele já era baixo.

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Em seguida, os investigadores descobriram fatores de vulnerabilidade subjacentes compartilhados que explicavam o uso de maconha e as reduções de QI. Por exemplo, características comportamentais como impulsividade e aventurismo excessivo prediziam o uso de substâncias e um QI mais baixo, assim como o surgimento em uma família que não valorizava a educação. As crianças delinquentes receberam notas mais baixas por causa de sua tendência a deixar a escola e usar drogas. Portanto, o uso de cannabis não foi o culpado pelo declínio cognitivo. Uma confusão de fatores herdados e ambientais parecia explicar os dois.

Como podemos decidir entre conjuntos de descobertas aparentemente convincentes e opostas? Os indivíduos de meia-idade da Nova Zelândia usavam cannabis por um período de tempo muito maior do que os gêmeos no final da adolescência em Minnesota. Talvez o consumo de cannabis por adolescentes não tenha impacto cognitivo detectável, exceto em níveis muito altos e/ou ao longo de muitos anos. Por enquanto, os pesquisadores aguardam ansiosamente os dados do estudo sobre o Cérebro Adolescente e o Desenvolvimento Cognitivo (ABCD), lançado recentemente. O ABCD segue 11.000 jovens de 10 anos nos EUA em uma amostra epidemiológica nacional com teste de QI serial e imagens cerebrais para capturar as trajetórias do desenvolvimento normal do cérebro e do QI antes de qualquer uso de substância — e documentar as consequências longitudinais desse uso. Esta pesquisa tem o potencial de resolver a questão da relação do uso de maconha na adolescência com mudanças na cognição. Os cientistas começarão a ver resultados significativos nos próximos anos, à medida que esses indivíduos atingirem a metade da adolescência.

No ano passado, o ex-comissário da Administração de Alimentos e Medicamentos (FDA), Scott Gottlieb, alertou sobre o dano potencial incorporado “ao grande experimento natural que estamos realizando neste país, tornando o THC amplamente disponível”. Suas preocupações nos devolvem à questão central. Médicos e legisladores precisam ter um senso mais preciso sobre os efeitos do THC nas mentes dos adolescentes, para que pais, professores e planejadores sociais possam responder preventivamente ao uso de maconha pelos adolescentes. Se os efeitos cognitivos a longo prazo forem reais, essa conclusão deve resultar em planos apropriados para restringir o uso por meio de esforços educacionais e duras sanções legais. Por outro lado, se os efeitos cognitivos são transitórios ou mais bem explicados pelos fenômenos sociológicos, todos podemos dar um passo atrás e direcionar nossos esforços e recursos em outros lugares.

*Godfrey Pearlson é médico-cientista, professor de psiquiatria e neurociência na Universidade de Yale e diretor do Centro de Pesquisa em Neuropsiquiatria Olin no Instituto de Vida da Hartford HealthCare, em Connecticut, nos EUA. Ele também é presidente do comitê de neurociência da Research Society on Marijuana.

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#PraCegoVer: em destaque, fotografia em plano fechado que mostra um baseado enrolado em seda marrom e sendo fumado por uma pessoa, da qual aparecem apenas a mão e parte da face, em meio perfil, e um fundo desfocado em cores escuras. Foto: Circuito Fora do Eixo | Flickr.

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