A farsa da equidade social: Califórnia está falhando com negócios de cannabis de propriedade negra

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Os programas de equidade das cidades e condados da Califórnia deveriam ajudar pessoas negras e aquelas anteriormente encarceradas por crimes relacionados à cannabis a obter licença para administrar todos os tipos de negócios de maconha, contudo a sua implementação tem sido demasiadamente complicada. Entenda mais com as informações do The Guardian, traduzidas pela Smoke Buddies

Meio milhão de dólares e quase quatro anos em seu empreendimento de cannabis com sede em Los Angeles, Donnie Anderson não tem loja, nenhuma perspectiva e uma montanha de dívidas.

Com a ajuda financeira de familiares e amigos, Anderson alugou um espaço de US$ 6.000 por mês em janeiro de 2018 para sua nova loja de cannabis. Ele continuou pagando o aluguel enquanto o processo de licenciamento da cidade se arrastava. Ele comprou armários e outros equipamentos enquanto esperava. E esperou.

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Cansado de esperar, ele está vendendo todo aquele equipamento e desistindo do aluguel. A falta de ação da cidade o está forçando a desistir de seu sonho, diz ele.

“Está matando proprietários de empresas”, diz Anderson . “Todo o ar saiu de mim.”

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Donnie Anderson no espaço vazio que ele estava alugando em Los Angeles para eventualmente se transformar em uma loja de varejo de maconha. Fotografia: Damon Casarez / The Guardian.

Em novembro de 2016, os californianos votaram pela legalização da cannabis para uso adulto. Mas, quase cinco anos depois, o estado e muitas de suas cidades e condados ainda estão descobrindo como exatamente regular o setor. O desafio tem sido particularmente frustrante para empresários negros como Anderson, a quem foi prometido um avanço inicial, mas viram pouco movimento nesse sentido.

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Seguindo a regulamentação, várias cidades e condados da Califórnia criaram programas de equidade social para ajudar os empreendedores nas comunidades mais prejudicadas pela guerra contra as drogas. Os negros foram os que mais sofreram com a criminalização da maconha nos EUA nos últimos 20 anos. Eles têm quase quatro vezes mais probabilidade do que os brancos de serem presos por violações de maconha, de acordo com a União Americana pelas Liberdades Civis, embora os dois grupos usem maconha aproximadamente na mesma proporção.

Os programas de equidade deveriam ajudar pessoas de cor e aqueles anteriormente encarcerados por crimes relacionados à cannabis a obter licença para administrar todos os tipos de negócios de cannabis: cultivo, fabricação, entrega, varejo. Os programas criaram grandes expectativas, mas a implementação tem sido muito mais complicada.

“Muitas pessoas ficaram totalmente queimadas”, disse Christine De La Rosa, cofundadora e CEO da empresa de cannabis The People’s Ecosystem, que planejava se candidatar a uma licença de equidade social em Los Angeles, mas não ganhou na loteria da cidade por uma chance. “Não consigo pensar em nenhum [programa] que tenha sido bom para mulheres ou pessoas de cor. Foi um fracasso”.

O principal problema, disse De La Rosa, é que os programas de equidade social não ajudam o suficiente com o lado financeiro da propriedade de empresas. Sem a legalização federal da cannabis, os grandes bancos não concederão empréstimos e as pessoas de cor terão mais problemas para obter capital de risco, disse ela.

“Esta tem sido a farsa da equidade social”, disse ela. “Você diz a um bando de pessoas de cor anteriormente encarceradas ‘nós vamos te dar uma licença’. Agora você tem a licença, mas não tem o dinheiro”.

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Donnie Anderson, em frente ao espaço que ele alugou em janeiro de 2018. Fotografia: Damon Casarez / The Guardian.

A falta de capital condenou muitos empresários de cannabis negros, disse Virgil Grant, que abriu seu primeiro dispensário em Compton em 2004 e possui três na área de Los Angeles. Ele ajudou a projetar o programa de equidade social de Los Angeles, mas admite que a burocracia e os desafios financeiros tornaram quase impossível para os proprietários negros abrirem negócios de cannabis.

Proprietários negros enfrentam obstáculos que outros empresários não entendem, disse Grant. “Você tem um monte de caras brancos que ganham dinheiro”, disse ele. “Eles dobram a esquina e o dinheiro está lá, esperando por eles. Temos que sangrar trabalhando para isso.”

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Sem bolsos profundos para se apoiar, os empresários negros têm menos probabilidade de enfrentar outros desafios que o setor legal em desenvolvimento tem enfrentado.

A legalização entrou em vigor em 2018, mas as empresas estão competindo com um mercado clandestino feroz. A grande maioria dos negócios de cannabis da Califórnia ainda não está regulamentada devido em parte às jurisdições locais, dois terços das quais não permitem empresas de cannabis. Três quartos do comércio de maconha são ilegais, estima o economista agrícola Daniel Sumner.

Empresas licenciadas enfrentam impostos que chegam a 40% e reclamam de proprietários inescrupulosos que triplicam os aluguéis ou exigem uma participação nos negócios de um inquilino. Algumas cidades já haviam atingido seu limite para negócios de cannabis na época em que seus programas de equidade social entraram em vigor, fazendo com que os proprietários esperassem anos pela aprovação ou dependessem de vendas não licenciadas. Tudo isso aumenta os preços da cannabis legal, o que, por sua vez, leva os consumidores ao mercado ilícito.

 A farsa da equidade social: Califórnia está falhando com negócios de cannabis de propriedade negra

#PraTodosVerem: fotografia mostra uma porção de buds de cannabis secos em um recipiente brilhante em formato de estrela. Foto: Kym MacKinnon / Unsplash.

As autoridades estaduais e locais tiveram dificuldade em descobrir como fechar negócios não licenciados. Eles sabem que o mercado ilegal prejudica os proprietários de negócios legais, mas eles têm poucos recursos para lidar com o problema avassalador e as multas são terrivelmente inadequadas, disseram.

“Certamente estamos cientes do mercado clandestino”, disse Davina Smith, que lidera o programa de cannabis de Sacramento. “É um osso duro de roer. As penalidades não existem. Não há muito incentivo para persegui-los”.

Enquanto isso, a escassez de financiamento e de trabalhadores retardou o processo de licenciamento. Muitas jurisdições foram inundadas com solicitações, mas sistemas de computador desatualizados impediram o progresso, disseram autoridades municipais em todo o estado.

Em Los Angeles, por exemplo, desacelerações causadas por regulamentações complicadas de cannabis foram agravadas por análises ambientais exigidas de todos os novos negócios, disse Cat Packer, diretor executivo do departamento de regulamentação de cannabis da cidade. E várias cidades citaram o déficit de financiamento como o motivo pelo qual não conseguiram fazer mais progresso.

A pandemia não ajudou, disse Roz McCarthy, fundadora e CEO da Minorities for Medical Marijuana, uma organização sem fins lucrativos de defesa e educação. A burocracia de todas as cidades diminuiu muito, pois os escritórios fecharam e o trabalho presencial ficou para trás, disse ela.

Sete cidades e condados têm programas de equidade: Oakland, Los Angeles, San Francisco, Sacramento, Long Beach, condado de Humboldt e condado de Mendocino. Nove outras jurisdições da Califórnia os estão desenvolvendo.

Oakland e San Francisco obtiveram algum sucesso com os deles — Oakland oferece subsídios e empréstimos sem juros para candidatos à equidade, enquanto San Francisco simplificou o processo de autorização, permitindo a abertura de lojas em toda a cidade, em vez de se limitar a apenas um punhado de bairros.

Em Oakland, 240 requerentes de equidade foram totalmente permitidos, enquanto outros 400 estão sendo processados. Mas a evidência anedótica sugere que vários negócios de cannabis lá nunca abriram ou fecharam rapidamente.

“A maioria das pessoas que começaram com a primeira rodada de licenciamento de equidade social não existe mais”, disse De La Rosa, do The People’s Ecosystem. “Eles não conseguiam ter acesso a capital.”

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A cidade de Oakland não rastreia se os licenciados ainda estão operacionais, mas está pesquisando maneiras de ajudar as empresas a sobreviver, disse Gregory Minor, que dirige o programa de equidade.

“Dissemos desde o início que é difícil inventar algo novo e acertá-lo imediatamente”, disse ele. “Tentamos fazer ajustes o tempo todo, mas também estamos pensando em criar um pacote de recomendações para o conselho municipal.”

Em Los Angeles, apenas um em cada dez candidatos a licenças de equidade social foi aprovado, todos nos últimos meses, disse Packer. Em Long Beach e Sacramento, os limites do número de dispensários impediram as cidades de emitir novas licenças de equidade desde a primeira rodada de inaugurações imediatamente após a legalização.

Programas semelhantes fora da Califórnia também enfrentaram problemas e nenhum foi especialmente eficaz, disse Morgan Fox, porta-voz da Associação Nacional da Indústria da Cannabis. Os programas em todo o país geralmente não têm recursos suficientes e colocam os candidatos de equidade uns contra os outros, disse ele. Atrasos burocráticos na emissão de licenças permitem que empresas não representativas de equidade abocanhem imóveis e financiamento de primeira linha.

Empresas de cannabis pertencentes a minorias precisarão encontrar maneiras inovadoras de encontrar financiamento, disse McCarthy da Minorities for Medical Marijuana. Entre as soluções que ela acha que podem ajudar: cooperativas de proprietários com diferentes tipos de licenças, como varejo, cultivo e entrega; crowdfunding para construir capital; e incubadoras onde empresas estabelecidas ajudam novos proprietários a construir suas empresas.

Autoridades da Califórnia disseram que gostariam de ver mais comprometimento dos reguladores locais.

“Eles realmente abraçam o conceito de equidade, mas precisam fazer mais para colocar seu dinheiro onde sua boca está [parar de falar e começar a agir]”, disse Nicole Elliott, diretora do departamento de cannabis da Califórnia. “Pensar com um pouco mais de atenção sobre como fornecer recursos para o esforço desde o início é algo em que as jurisdições locais estão trabalhando”.

Mas Donnie Anderson, que manteve sua loja vazia pronta por quatro anos, está sem paciência.

“Estou desistindo do aluguel agora”, disse ele. “Estou pronto para processar.”

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#PraTodosVerem: fotografia, em P&B e visão aérea, da folhagem de uma planta de cannabis em período vegetativo de crescimento. Foto: 2H Media | Unsplash.

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